Amanecer polar en una enana marrón

Las auroras polares se encuentran entre los espectáculos más fascinantes de la naturaleza. Como su nombre lo indica, se observan especialmente en latitudes altas: de hecho, se forman cuando las partículas de energía cargadas se hunden hacia la Tierra y se canalizan por las líneas del campo magnético de la Tierra hacia los polos, donde entran en la atmósfera superior. Allí, excitan los átomos, que emiten luz volviendo a su estado inicial: las auroras polares. Este fenómeno no es exclusivo de la Tierra: ocurre en todos los planetas con un campo magnético… Más sorprendentemente, el equipo de Gregg Hallinan, del instituto Caltech, ha observado auroras polares en la atmósfera de enanas marrones, objetos a medio camino entre planetas y estrellas.

Las enanas marrones son demasiado pequeñas para que las reacciones de fusión termonuclear comiencen allí como en las estrellas, pero son demasiado masivas para ser consideradas planetas. Intermedio en masa, sin embargo, toman prestada de los planetas la presencia de una atmósfera que contiene nubes de moléculas minerales.

En 2006 Gregg Hallinan descubrió que algunas enanas marrones emitían una señal de radio comparable a la observada durante una aurora polar en un planeta. Entonces Leon Harding observó que también había variaciones en la intensidad en el rango óptico. Estos fueron el amanecer polar ?

Los dos investigadores estaban interesados en la enana marrón LSR J1835 + 3259, ubicada a 20 años luz de distancia. Muy brillante, la estrella es difícil de observar. Los astrónomos han utilizado el radiotelescopio Karl Jansky en Nuevo México y el espectrógrafo óptico del telescopio Hale en el Observatorio Palomar para caracterizar estas transmisiones. Se grabó varias veces una señal de radio periódica correspondiente al período de revolución enana marrón (2.84 horas). Además, esta radiación está polarizada circularmente (una estructura particular de la onda electromagnética), como la señal emitida por el amanecer en la atmósfera de planetas gaseosos gigantes. Además, también se registró una señal periódica en luz visible. Los investigadores han demostrado que estas señales de radio y ópticas son simultáneas, por lo tanto vinculadas al mismo fenómeno. Entonces parece ser un amanecer polar.

Gracias a las transmisiones de radio, los investigadores estimaron que la intensidad del campo magnético en la zona de emisión era de alrededor de 1550 a 2850 gauss (en comparación, el campo en la superficie de la Tierra es de aproximadamente 0.5 gauss). Estas observaciones son un enfoque original para estudiar el campo magnético de las enanas marrones, una técnica que también podría usarse para exoplanetas. Queda una pregunta: ¿cuál es el origen de estas auroras polares? ? En el caso de la Tierra, las partículas cargadas que bombardean la atmósfera provienen del viento solar. Sin embargo, no hay estrella cerca de la enana marrón. Un planeta en órbita en la magnetosfera de la enana marrón podría generar estas auroras, pero será necesario mapear con precisión el fenómeno para confirmar esta hipótesis.

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