Chandrayaan-2 de India se dirige a la Luna

ISRO (Organización de Investigación Espacial de la India) ha lanzado con éxito su misión Chandrayaan-2 a la Luna. La misión, que incluye un orbitador, un módulo de aterrizaje y un rover, se lanzó al espacio en un cohete GSLV Mk III el 22 de julio, después de un retraso de una semana. El 7 de septiembre realizará un aterrizaje suave en la Luna.

La misión Chandrayaan-2, que significa ‘nave lunar’ en hindi, es una muestra de la tecnología india. El cohete, el orbitador, el módulo de aterrizaje y el rover son todos productos del desarrollo tecnológico indio. En un tuit, el primer ministro indio, Narendra Modi, elogió la misión Chandrayaan-2.

Chandrayaan-2 se dirige al polo sur lunar, un destino al que no ha llegado ninguna nave espacial de ninguna otra nación. Una vez allí, investigará el agua lunar. Aunque ambos polos de la luna están en la sombra, el área sombreada en el polo sur es mucho más grande. La misión estudiará la presencia de agua congelada en esa región sombreada.

En su material de prensa, ISRO dice que la historia de la Luna está vinculada a la historia de la Tierra. De alguna manera, la Luna es como un registro histórico imperturbable de la evolución del Sistema Solar. Ese registro histórico está atrapado en las áreas gélidas y permanentemente sombreadas del polo sur, y el agua que ha estado congelada allí durante miles de millones de años.

Mosaico de cámara gran angular (WAC) LROC de la región del Polo Sur lunar, ancho ~ 600 km.  Crédito: NASA/GSFC/Universidad Estatal de Arizona.
Mosaico de cámara gran angular (WAC) LROC de la región del Polo Sur lunar, ancho ~ 600 km. Crédito: NASA/GSFC/Universidad Estatal de Arizona.

De acuerdo con las mediciones tomadas con el Orbitador de Reconocimiento Lunar de la NASA, las temperaturas dentro de los cráteres permanentemente sombreados en el polo sur de la Luna son las temperaturas más frías de todo el Sistema Solar. Esta agua congelada, sin cambios desde los primeros días del Sistema Solar, es de gran interés para los científicos por las pistas que puede contener sobre la historia del Sistema Solar.

El agua congelada también es de gran interés en la exploración lunar porque podría usarse como agua potable, para cultivar plantas, podría proporcionar oxígeno para respirar y también podría usarse para crear combustible para cohetes.

La Luna también es un trampolín importante para misiones más profundas en el Sistema Solar. Es el banco de pruebas perfecto para las tecnologías espaciales.

Cronología de la misión Chandrayaan-2

La misión Chandrayaan-2 se lanzó a bordo del GSLV Mark III (Vehículo de lanzamiento de satélites geosincrónicos Mark III) de la India. El GSLV es un vehículo de lanzamiento de elevación media de tres etapas desarrollado por ISRO. Se compone de dos propulsores de cohetes sólidos, una etapa líquida y una etapa criogénica superior.

Dos minutos después del lanzamiento, los propulsores se separaron. Aproximadamente un minuto después de eso, el carenado protector que rodeaba al orbitador, al módulo de aterrizaje y al rover se separó. Luego, la primera etapa de núcleo líquido se separó.

El orbitador Chandrayaan-2.  Crédito de la imagen: por la Organización de Investigación Espacial India (GODL-India), GODL-India, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=80159293
El orbitador Chandrayaan-2. Crédito de la imagen: por la Organización de Investigación Espacial India (GODL-India), GODL-India, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=80159293

Luego, Chandrayaan-2 se separó de la etapa superior criogénica del cohete. Ahora se encuentra en una órbita elíptica alrededor de la Tierra que mide 170 por 39 120 kilómetros (105 por 24 300 millas).

La órbita de Chandrayaan-2 desde el lanzamiento hasta el alunizaje.  Crédito de la imagen: ISRO
La órbita de Chandrayaan-2 desde el lanzamiento hasta el alunizaje. Crédito de la imagen: ISRO

El orbitador de Chandrayaan-2 se llama Vikram. Elevará su órbita durante los próximos 23 días en una serie de maniobras. Eventualmente, Vikram entrará en la influencia gravitacional de la Luna, disparará sus propulsores para reducir su velocidad y será capturado. Se acercará a la Luna hasta que finalmente el módulo de aterrizaje se separe y se dirija hacia la superficie, donde aterrizará el 7 de septiembre.

El aterrizaje suave autónomo será el evento crítico en esta misión. Si tiene éxito, India será el cuarto país en realizar un aterrizaje suave en la Luna, después de Estados Unidos, Rusia y China. Después de la separación, una serie de delicadas maniobras acercará a Vikram a la superficie, donde tomará imágenes de la superficie para encontrar un buen lugar para aterrizar.

Si todo va bien, una vez que el módulo de aterrizaje esté abajo, emergerá el rover. El rover se llama Pragyan y su misión durará un día lunar o 14 días terrestres. Sin embargo, el orbitador seguirá funcionando, con una misión prevista de un año.

El rover Pragyan en la rampa de Vikram.  Crédito de la imagen: por la Organización de Investigación Espacial India (GODL-India), GODL-India, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=80159282
El rover Pragyan en la rampa de Vikram. Crédito de la imagen: por la Organización de Investigación Espacial India (GODL-India), GODL-India, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=80159282

La ciencia

Pragyan estudiará la topografía y sismografía de la Luna. Realizará la identificación y distribución de minerales, estudiará la composición química de la superficie y también estudiará las características termofísicas de la capa superior del suelo y la composición de la tenue atmósfera lunar. Con todo eso, ISRO tiene la intención de hacer una contribución seria a nuestra comprensión del origen y la evolución de la Luna.

Gran parte de la misión del rover tiene como objetivo comprender el agua lunar. El rover medirá la distribución de moléculas de agua con espectroscopia infrarroja, radiometría de apertura sintética y polarimetría, así como técnicas de espectroscopia de masas.

La misión Chandrayaan-2 se basa en el éxito de su predecesor, el Chandrayaan-1. Esa misión se lanzó en 2008. En lugar de aterrizar, hizo la mayor parte de su trabajo desde la órbita. También llevaba una sonda de impacto lunar, que lanzó a la superficie como precursora del aterrizaje suave de Chandrayaan-2.

Este problema es un gran problema para la India. Han estado trabajando para lograrlo, y mucho depende de su éxito. Pero como hemos visto recientemente, los aterrizajes suaves no son pan comido. (Solo pregúntele a SpaceIL de Israel). La misión Chandrayaan 2 tiene sus raíces en la modernización de la India, que comenzó con Jawaharlal Nehruel primer primer ministro de la India después de la independencia de Gran Bretaña y el líder que supervisó el surgimiento de la India como una nación soberana.

Ha sido un camino largo y tumultuoso para la nación de India desde los días de Nehru, y si los indios están orgullosos de la misión Chandrayaan-2 y su naturaleza local, es fácil entender por qué.

Aquí tenéis un vídeo del lanzamiento. La verdadera acción comienza alrededor del minuto 26:00.

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