Chariklo, el asteroide que pensó que era Saturno

Saturno y los otros planetas gaseosos gigantes no son exclusivos de los anillos ! El asteroide Chariklo, ubicado entre Saturno y Urano, estaría rodeado por dos anillos. Esto ha sido descubierto por un equipo internacional de astrónomos en observaciones coordinadas de varios observatorios en América del Sur.

Los anillos de Saturno ofrecen algunas de las imágenes más espectaculares del Sistema Solar. Los otros planetas gaseosos gigantes también tienen anillos de escombros, pero más delgados y más discretos. Los de Urano y Neptuno fueron descubiertos en 1977 y 1984 respectivamente, por el método de «ocultación». Cuando un planeta con un anillo pasa a través del eje de visión de una estrella distante, oscurece su luz. Mientras la configuración sea favorable, el anillo también enmascara parte de la luz, de modo que la señal de luz de la estrella tenga un patrón característico, una caída aguda precedida y seguida de dos atenuaciones más débiles. Este método es similar al método de tránsitos utilizado para detectar exoplanetas que orbitan estrellas distantes: pasando frente a sus estrellas, los exoplanetas bloquean parte de su luz. La caída periódica del brillo traiciona la presencia de un planeta.

Precisamente para buscar exoplanetas por el método de tránsitos, se diseña el telescopio danés, de 1,5 metros de diámetro, ubicado en el Observatorio Europeo Austral, en Chile. Pero cuando el campo de búsqueda de exoplanetas no es visible en el cielo, el telescopio se usa para otras observaciones. El 3 de junio de 2013, este telescopio, y otros seis distribuidos en América del Sur, se dirigieron así hacia el asteroide Chariklo, el más grande de la clase de centauros (asteroides ubicados en órbitas inestables entre Júpiter y Neptuno), que pasó frente a la estrella. UCAC4248-108672. La medición del tiempo de ocultación debería permitir medir con precisión su diámetro.

Estas observaciones fueron más fructíferas de lo esperado. La ocultación estimó el diámetro del asteroide Chariklo en aproximadamente 250 kilómetros. Pero la caída en el brillo de la estrella fue precedida y seguida por dos atenuaciones inferiores. Sería una señal de la presencia de dos anillos alrededor de Chariklo. El primero para un asteroide !

(crédito: ESO / Felipe Braga Ribas / M. Kornmesser)

Estos anillos tienen un radio de 391 y 405 kilómetros, y un ancho de 7 y 3 kilómetros. Consistirían en escombros de roca y hielo de agua. El más interno es también el más denso. El asteroide Chariklo se ha observado varias veces desde su descubrimiento en 1997. Los anillos no se habían detectado en ese momento, pero su presencia explicaría algunas observaciones. En 2008, el asteroide parecía menos brillante que cuando se descubrió, y la proporción de agua observada en su espectro de luz había disminuido significativamente. Los anillos probablemente fueron vistos por la rebanada, que redujo considerablemente la cantidad de luz reflejada. En 2013, el asteroide se volvió más brillante nuevamente, la orientación del sistema cambió, y la señal de agua en el espectro aumentó, lo que sugiere que los anillos contienen hielo.

(crédito: ESO / L. Calçada / M. Kornmesser)

Este descubrimiento plantea nuevas preguntas. ¿Cuántos asteroides tienen anillos? ? ¿Es esta una situación frecuente? ? ¿De dónde vienen estos anillos? ? Los astrónomos creen que Chariklo pudo haber sufrido una colisión, cuyos escombros formaron los anillos. ¿Se agregarán estos desechos para formar un satélite? ? Finalmente, pequeños satélites ya podrían estar presentes alrededor de Chariklo y delimitar los bordes de los anillos, como es el caso en los anillos de Saturno (hablamos de satélites «perros pastores»). Según diversas observaciones, el cinco por ciento de los centauros tienen satélites. Todavía es temprano para escribir el escenario que condujo a la formación de los anillos de Chariklo, pero sin duda, este asteroide es testigo de elección para comprender la historia de los asteroides, y en particular aquellos con lunas .

(Crédito: Lucie Maquet)

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