Curiosity ha encontrado la veta madre de arcilla en la superficie de Marte

La arcilla es un gran problema en Marte porque a menudo se forma en contacto con el agua. Encuentra arcilla, y por lo general has encontrado evidencia de agua. Y la naturaleza, la historia y el presupuesto actual de agua en Marte son todos importantes para comprender ese planeta, y si alguna vez soportó la vida.

En este momento, MSL Curiosity está en monte agudo inspeccionando las rocas en busca de arcilla. Los orbitadores fueron los primeros en encontrar evidencia de arcilla en Mt. Sharp. Cuando la NASA eligió Cráter Gale como lugar de aterrizaje del MSL Curiosity, la arcilla en Mt. Sharp dentro del cráter era uno de los objetivos. Ahora Curiosity ha tomado muestras de dos de las rocas en lo que la NASA llama la ‘unidad que contiene arcilla’ y han confirmado la presencia de arcilla.

De hecho, las dos rocas muestran las mayores concentraciones de arcilla que Curiosity ha encontrado hasta ahora. Las rocas se llaman «Aberlady» y «Kilmarie». Están ubicados en la parte inferior del monte Sharp, que es el objetivo principal de la misión.

Una imagen oblicua del monte Sharp dentro del cráter Gale en Marte.  La elipse amarilla es el lugar de aterrizaje de Curiosity.  Crédito de la imagen: NASA/JPL
Una imagen oblicua del monte Sharp dentro del cráter Gale en Marte. La elipse amarilla es el lugar de aterrizaje de Curiosity. Crédito de la imagen: NASA/JPL

El monte Sharp se eleva 5,5 km (18 000 pies) sobre el suelo del cráter, lo que significa que es un registro accesible y en capas de la geología marciana. Con el tiempo, el viento ha expuesto sus diferentes capas, convirtiéndolas en objetivos fáciles para el Curiosity. taladro.

Los científicos están interesados ​​en el monte Sharp, también llamado Aeolis Mons, por cómo creen que se formó. El cráter Gale es un antiguo cráter de impacto que probablemente se llenó de agua, y creen que el monte Sharp se formó durante un período de dos mil millones de años, a medida que se depositaban sedimentos en el fondo del lago. Es posible que en algún momento todo el cráter estuviera lleno de sedimentos, que se erosionaron gradualmente, dejando atrás el monte Sharp.

Existe cierta incertidumbre en torno a la línea de tiempo de la formación de Mt. Sharp, que es una de las cosas que MSL Curiosity espera descubrir. En cualquier caso, Mt. Sharp en sí mismo parece ser una montaña erosionada de sedimentos y, a medida que Curiosity continúa con su trabajo, los científicos finalmente pueden obtener una imagen más clara de cómo se formó exactamente.

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Un mapa en color con anotaciones del monte Sharp y una ruta propuesta a través de las diferentes regiones que a los científicos les gustaría explorar con MSL Curiosity. Actualmente, el rover está explorando la Unidad de arcilla. El objetivo es explorar todas estas regiones para aprender cómo Marte se secó con el tiempo y cómo eso puede haber afectado su capacidad para albergar vida. Crédito de la imagen: NASA/JPL-Caltech/ESA/Univ. de Arizona/JHUAPL/MSSS/USGS Centro de Ciencias de Astrogeología

Los nuevos hallazgos de Curiosity muestran que una vez hubo abundancia de agua en el cráter Gale, como se esperaba. Pero aparte de eso, los detalles aún están por determinarse. Parece que estas rocas ricas en arcilla en la parte baja de la montaña se formaron como sedimento en el fondo de un lago. Durante períodos de tiempo geológicos, el agua y los sedimentos interactúan para formar arcillas.

Encontrar tipos específicos de arcillas en capas específicas informa a los científicos sobre la línea de tiempo del agua marciana. Sabemos que la montaña tiene diferentes capas que contienen diferentes minerales. Como se mencionó, las capas inferiores contienen arcillas, pero por encima hay capas que contienen azufre y por encima hay capas que contienen minerales que contienen oxígeno. El azufre indica que el área se secó o que el agua se volvió más ácida.

El cráter Gale también contiene un canal de río llamado Gediz Vallis Channel, que se formó después de las capas de arcilla y azufre. Ese canal también es una pieza del rompecabezas, y la tarea de Curiosity es continuar su camino hacia el Monte Sharp, muestreando a medida que avanza, y completar la imagen de la geología y la historia de la montaña. Por extensión, aprenderemos algo sobre la historia marciana.

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Capas en la base del monte Sharp. Estas capas visibles en el cráter Gale muestran los capítulos de la historia geológica de Marte en esta imagen del rover Curiosity de la NASA. La imagen muestra la base del monte Sharp, el eventual destino científico del rover, y fue tomada con la cámara de mástil de Curiosity el 23 de agosto de 2012. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS.

Curiosity también nos dará una vista mucho más detallada de la unidad que contiene arcilla que la que nos dio el orbitador. Las lecturas orbitales no podían decir con certeza si la arcilla que detectó estaba en el lecho rocoso de la montaña, o si se trataba de guijarros y rocas erosionados que se habían erosionado de las capas superiores de la montaña y habían caído al suelo del cráter. . Curiosity ha aclarado eso hasta cierto punto, con el descubrimiento de arcilla en Aberlady y Kilmarlie, pero aún queda mucho trabajo por hacer.

“Cada capa de esta montaña es una pieza de rompecabezas”, dijo el científico del Proyecto Curiosity Ashwin Vasavada del JPL. «Cada uno tiene pistas de una era diferente en la historia marciana».

Curiosity está haciendo un buen trabajo al juntarlo todo.

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