Deficiencia de litio: una indicación de la presencia de planetas

Entre los cientos de miles de millones de estrellas en nuestra galaxia, ¿cómo sabemos de antemano cuáles es probable que tengan un sistema planetario? ? Al observar su contenido de litio. Esto es al menos lo que sugiere el trabajo de Garik Israel, del Instituto de Astrofísica de Canarias, y sus colegas, quienes han resaltado un vínculo entre la presencia de planetas alrededor de una estrella y una deficiencia de litio. Qué explicar «la anomalía» del Sol en este asunto …

A diferencia de otros elementos, el litio casi no se crea por fusión nuclear en el corazón de las estrellas. Producido principalmente durante la nucleosíntesis, poco después del Big Bang, se incorpora a las estrellas cuando se forman desde el medio interestelar y se degradan poco a poco durante su ciclo de vida.

Pero hemos sabido durante mucho tiempo que en la superficie del Sol, el contenido de litio es anormalmente bajo: casi 140 veces menos que la abundancia en la nebulosa solar primordial (cuya composición se estima a partir de meteoritos) o 50 veces menor que el de estrellas jóvenes de tipo solar.

Además, para otras estrellas de la misma masa, de la misma temperatura y de la misma edad, esta deficiencia no es tan marcada: otro mecanismo debe explicar la desaparición del litio en la superficie del Sol.

Para desentrañar este misterio, G. Israel y sus colegas estudiaron el contenido de litio de más de 450 estrellas similares al Sol con el espectrómetro HARPS del observatorio Silla en Chile. Descubrieron que, aparte de otros factores, para casi todas las estrellas con planetas (70), esta proporción no supera el uno por ciento del valor primario. En contraste, para casi la mitad de las estrellas sin planetas, este contenido supera el 10 por ciento del valor inicial. La deficiencia de litio en el Sol ya no es la excepción, sino la regla para las estrellas rodeadas de planetas.

Sigue explicando por qué mecanismo la presencia de planetas influye en la cantidad de litio en la superficie de la estrella anfitriona. En una estrella, el litio se destruye cuando la mezcla de las capas superiores lo lleva a regiones profundas, donde la temperatura supera los 2.5 millones de grados. Sin embargo, si la turbulencia es intensa en las estrellas jóvenes, disminuye con el tiempo.

Excepto, tal vez, cuando hay planetas: las interacciones de los planetas y la estrella modificarían la velocidad de rotación de estos últimos y, por lo tanto, mantendrían la turbulencia en las capas superiores, lo que provocaría una desaparición de litio más rápido presente en el superficie.

Cualquiera que sea el mecanismo exacto, la medición del contenido de litio ofrece una nueva vía prometedora para cazar planetas.

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