¡Eclipse por fuego! Smoky Haze impregna el cielo nocturno, oscurece la luna

¿Viste la Luna anoche? Salí a las 10:30 p. m. y me sorprendió ver una luna llena de color naranja oscuro como si el eclipse de septiembre hubiera llegado un mes antes. ¿Por qué? El denso humo de los incendios forestales en Washington, California y Montana ahora se ha extendido para cubrir casi la mitad del país en una nube de humo, absorbiendo la luz de las estrellas y silenciando la luz de la luna.

Si esto es lo que nos depara el calentamiento global, los observadores del cielo pronto tendrán que tomar un pronóstico de «cielos despejados» con un gran grano de sal.

El noroeste del Pacífico está abundantemente salpicado de incendios forestales en Washington, Oregón, Idaho y Montana. Esta imagen satelital de color natural se tomó con el satélite Aqua el 25 de agosto de 2015. Las áreas en llamas activas, detectadas por las bandas térmicas de MODIS, están delineadas en rojo.  Crédito: imagen de la NASA cortesía de Jeff Schmaltz, equipo de respuesta rápida MODIS
El noroeste del Pacífico está abundantemente salpicado de incendios forestales en Washington, Oregón, Idaho y Montana en esta imagen satelital Aqua tomada el 25 de agosto de 2015. Las áreas en llamas activas, detectadas por las bandas térmicas de MODIS, están delineadas en rojo. El humo de los incendios se ha estado desplazando hacia el este, cubriendo los cielos del medio oeste y ocultando las estrellas por la noche. Crédito: imagen de la NASA cortesía de Jeff Schmaltz, equipo de respuesta rápida MODIS

De día, el cielo parece el más pálido de los azules. Por la noche, las estrellas son pocas o ninguna, y la Luna parece tenue, del color del fuego y extrañamente remota. A pesar del cielo despejado de anoche, solo la estrella Vega logró penetrar la penumbra. Nunca vi mi sombra, ni siquiera a medianoche, cuando la Luna había subido alto en el cielo del sur.

La Luna Llena de anoche vista a través de un telescopio de 8 pulgadas.  Los colores son verdaderos.  Crédito: Bob King
Luna Llena de anoche vista a través de un telescopio de 8 pulgadas a las 11:30 pm Los colores son verdaderos. Crédito: Bob King

hemos visto este humo antes. En julio, los incendios forestales canadienses flotaron hacia el sur y el oeste y cubrieron gran parte de la mitad norte de los EE. UU., dándonos soles rojos a la mitad de la tarde y dejando solo suficientes estrellas para contar con dos manos por la noche. En el lado positivo, la Luna es fascinante de observar. Instalé el telescopio anoche y pasé media hora observando este inesperado “eclipse”; las puestas de sol aparecen positivamente atómicas. El tamaño de las partículas de humo es el adecuado para filtrar o dispersar azules, verdes e incluso amarillos de la luz blanca. Quedan rojos, rosas y naranjas vivos para teñir cualquier cosa lo suficientemente brillante como para penetrar la neblina.

La vista satelital GOES-8 del centro de EE. UU. tomada a las 8:15 a. m. CDT del 30 de agosto de 2015 muestra un velo grisáceo de humo de incendios forestales que cubre gran parte del Medio Oeste con condiciones más claras hacia el sureste.  La línea roja es el límite aproximado entre los dos.  Crédito: NOAA
La vista satelital GOES-8 del centro de EE. UU. tomada a las 8:15 a. m. CDT del 30 de agosto de 2015 muestra un velo grisáceo de humo de incendios forestales que cubre gran parte del Medio Oeste con condiciones más claras hacia el sureste. La línea roja es el límite aproximado entre los dos. Crédito: NOAA

Pero el humo también puede causar daño. El humo de los incendios forestales contiene monóxido de carbono, dióxido de carbono y hollín. En días especialmente llenos de humo, incluso puedes oler el olor de los árboles quemados en el aire a nivel del suelo. Algunos pueden sufrir de ardor en los ojos, asma o bronquitis en días especialmente llenos de humo, incluso a mil millas de la fuente del fuego.

Vista gran angular de la Luna melón de anoche.  Observe que el humo es más espeso a lo largo de la horizontal izquierda y derecha de la Luna.  Arriba, en una elevación más alta, vemos a través de menos humo, por lo que el cielo iluminado por la luna es un poco más brillante allí.  No se ven estrellas.  Crédito: Bob King
Vista gran angular de la Luna de anoche. Observe que el humo es más espeso a lo largo de la horizontal, izquierda y derecha de la Luna. Arriba, en una elevación más alta, vemos a través de menos humo, por lo que el cielo iluminado por la luna es un poco más brillante allí. No se ven estrellas. Crédito: Bob King

En los días claros de cielo azul, he visto cómo el humo se arrastra desde el oeste. Comienza como una neblina ligera y cubre lentamente todo el cielo en cuestión de varias horas, a menudo mostrando una estructura de bandas en la dirección del sol. Un poco de humo está bien para observar, pero una vez que es lo suficientemente espeso como para enrojecer la Luna incluso horas después de la salida de la luna, puede olvidarse de usar su telescopio para observar las estrellas. A veces, una tormenta eléctrica pasajera y un frente frío despejan el cielo nuevamente. A veces no.

Las únicas curas para el hollín del fuego son la buena lluvia tradicional y el clima más frío que llega con el otoño. Mientras tanto, muchos de nosotros pasaremos nuestras tardes lectura sobre las estrellas en lugar de mirarlas.

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