El agujero negro de la Vía Láctea emite bengalas

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Dos telescopios diferentes observaron simultáneamente violentas llamaradas del agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea. Los estallidos de esta región, conocida como Sagitario A*, revelan material que se estira como masa de pan mientras orbita en la intensa gravedad cerca del agujero negro central. Usando el Very Large Telescope (VLT) de ESO y el telescopio Atacama Pathfinder Experiment (APEX), ambos en Chile, para estudiar la luz de Sagitario A* en longitudes de onda del infrarrojo cercano y longitudes de onda submilimétricas más largas, los astrónomos han captado por primera vez una llamarada simultáneamente con estos telescopios. “Observaciones como esta, en un rango de longitudes de onda, son realmente la única forma de comprender lo que sucede cerca del agujero negro”, dice Andreas Eckart de la Universidad de Colonia, quien dirigió el equipo.

Sagitario A* se encuentra en el centro de nuestra Vía Láctea, a una distancia de la Tierra de unos 26.000 años luz. Es un agujero negro supermasivo con una masa de aproximadamente cuatro millones de veces la del Sol. Se cree que la mayoría de las galaxias, si no todas, tienen un agujero negro supermasivo en su centro.

«Sagittarius A* es único, porque es el más cercano de estos monstruosos agujeros negros, que se encuentra dentro de nuestra propia galaxia», explica el miembro del equipo Frederick K. Baganoff del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) en Cambridge, EE. UU. «Solo para este objeto nuestros telescopios actuales pueden detectar estos destellos relativamente débiles del material que orbita justo fuera del horizonte de eventos».

Se cree que la emisión de Sagitario A* proviene del gas expulsado por las estrellas, que luego orbita y cae en el agujero negro.

El VLT apuntó su telescopio a Sagittarius A* y vio que estaba activo y que se volvía más brillante por minutos. Se pusieron en contacto con sus colegas en el telescopio APEX, quienes también pudieron captar las bengalas. Ambos telescopios están en el hemisferio sur, lo que proporciona el mejor punto de vista para estudiar el Centro Galáctico.

Durante las siguientes seis horas, el equipo detectó una emisión infrarroja violentamente variable, con cuatro destellos importantes de Sagittarius A*. Los resultados de longitud de onda submilimétrica también mostraron destellos, pero, de manera crucial, esto ocurrió aproximadamente una hora y media después de los destellos infrarrojos.

Los investigadores explican que este retraso de tiempo probablemente se deba a la rápida expansión, a velocidades de unos 5 millones de km/h, de las nubes de gas que emiten las bengalas. Esta expansión provoca cambios en el carácter de la emisión a lo largo del tiempo y, por lo tanto, el retraso de tiempo entre las llamaradas infrarrojas y submilimétricas.

Aunque las velocidades de 5 millones de km/h pueden parecer rápidas, esto es solo el 0,5% de la velocidad de la luz. Para escapar de la gravedad muy fuerte tan cerca del agujero negro, el gas tendría que viajar a la mitad de la velocidad de la luz, 100 veces más rápido que lo detectado, por lo que los investigadores creen que el gas no puede salir en un chorro. En cambio, sospechan que una gota de gas que orbita cerca del agujero negro se está estirando, como masa en un tazón, y esto está causando la expansión.

El equipo espera que las futuras observaciones les ayuden a descubrir más sobre esta misteriosa región en el centro de nuestra galaxia.

Leer el papel del equipo aquí.

Fuente: ESO

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