El caso de los discos planetarios que desaparecen

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Después de examinar el cúmulo estelar NGC 2362 de 5 millones de años, los astrónomos dicen que los planetas como Júpiter deben formarse rápidamente porque el material que forma los planetas gaseosos gigantes desaparece en solo unos pocos millones de años en los sistemas protoplanetarios (planetas en formación) jóvenes. Usando el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los astrónomos del Centro Smithsonian de Astrofísica descubrieron que todas las estrellas en este cúmulo con la masa del Sol o más han perdido sus discos protoplanetarios, y solo unas pocas estrellas menos masivas que el Sol conservan sus discos protoplanetarios. Estos discos proporcionan la materia prima para formar gigantes gaseosos como Júpiter. Por lo tanto, los planetas gigantes gaseosos tienen que formarse en menos de 5 millones de años o probablemente no se formarán en absoluto. Sin embargo, el material para formar planetas terrestres rocosos como la Tierra parece permanecer mucho más tiempo.

“Aunque los astrónomos han detectado cientos de planetas de la masa de Júpiter alrededor de otras estrellas, nuestros resultados sugieren que tales planetas deben formarse extremadamente rápido. Cualquiera que sea el proceso responsable de la formación de Júpiter tiene que ser increíblemente eficiente”, dijo Thayne Currie, investigadora principal del Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica. Currie presentó los hallazgos del equipo en una reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense en Long Beach, California.

Aunque casi todos los discos de formación de gigantes gaseosos en NGC 2362 han desaparecido, varias estrellas en el cúmulo tienen «discos de escombros», lo que indica que es posible que aún se estén formando cuerpos rocosos o helados más pequeños, como la Tierra, Marte o Plutón.

«La Tierra se puso en marcha antes, pero Júpiter terminó primero, gracias a un gran crecimiento», explicó el coautor Scott Kenyon.

Kenyon agregó que mientras que la Tierra tardó entre 20 y 30 millones de años en alcanzar su masa final, Júpiter creció por completo en solo 2 o 3 millones de años.

Estudios previos indicaron que los discos protoplanetarios desaparecen en 10 millones de años. Los nuevos hallazgos ponen restricciones aún más estrictas en el tiempo disponible para crear planetas gigantes gaseosos alrededor de estrellas de varias masas.

Fuente: Centro Harvard Smithsonian de Astrofísica

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