El helicóptero Mars está en línea y preparándose para volar

La Tierra es el único planeta del sistema solar con aeronaves capaces de realizar vuelos sostenidos. Supongamos que el innovador Helicóptero de ingenioactualmente guardado a bordo del igualmente espectacular El rover Mars Perseverance, cumple su misión prevista. En ese caso, Marte se convertirá en el segundo planeta en tener un avión propulsado volando a través de su atmósfera.

El ingenio ha enviado su primer informe de estado desde que aterrizó en Marte. La señal, que llegó a través de la icónica Orbitador de reconocimiento de Marte (MRO), informa sobre el estado de las baterías del helicóptero, así como sobre el funcionamiento de la estación base que, entre otras cosas, hace funcionar los calentadores de importancia crítica que mantienen los componentes electrónicos dentro de un rango de temperatura aceptable. Afortunadamente, todo son buenas noticias por ahora, con las baterías y la estación base funcionando como se esperaba.

El helicoptero Mars esta en linea y preparandose para volar
Impresión artística de Ingenuity volando sobre Marte con el rover Perseverance al fondo. Crédito NASA/JPLCaltech

Si bien Ingenuity aún no ha realizado un vuelo (con suerte, pronto se convertirá en una declaración obsoleta), el helicóptero ya ha superado algunos desafíos abrumadores. Quizás la parte más peligrosa del viaje de Ingenuity fue el viaje interplanetario de la Tierra a Marte como parte de la mayor Misión del vehículo de perseverancia. Lanzado en julio de 2020, Perseverance aterrizó en Cráter Jezero en Marte el 18 de febrero. un nuevo vídeo de alta resolución del espectacular aterrizaje de la grúa aérea de Perseverance fue lanzado por la NASA el día de hoy y es alucinante por sí solo.

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La perseverancia desciende desde la ‘grúa celeste’ hasta la superficie de Marte. Tenga en cuenta que esta NO es una impresión artística, sino una fotografía real del aterrizaje del 18 de febrero. Crédito NASA/JPL-Caltech

Es fácil pasar por alto lo desafiante que es aterrizar en Marte. ¡El hecho alarmante del asunto es que solo alrededor de la mitad de las misiones a Marte lo han logrado con éxito! Una de las principales razones de esto es la densidad de la atmósfera marciana. Afortunadamente, Ingenuity, que viajaba amarrado al vientre del rover, sobrevivió al peligroso descenso desde el espacio.

Uno de los obstáculos más importantes para aterrizar en Marte seguirá presentando problemas para nuestro heroico helicóptero ahora que está a salvo en la superficie. La presión atmosférica en la superficie de Marte es solo alrededor del 1% de la de la Tierra. Para poner eso en perspectiva, la cima del Monte Everest solo tiene un tercio de la presión atmosférica del nivel del mar. Si bien se cree que esto está en (o, lamentablemente, en algunos casos más allá) del límite de lo que los humanos pueden sobrevivir, está mucho más allá del alcance de los helicópteros terrestres. Si alguna vez te has preguntado por qué los exploradores adinerados no hacen trampa y toman un helicóptero hasta la cima del Everest, ¡es por eso!

Comparado con Marte, el aire del Everest bien podría ser una sopa de guisantes. El aire ridículamente enrarecido de Marte hace que volar en helicóptero sea un desafío extraordinario. Ingenuity hará girar sus dos rotores contrarrotantes cinco veces más rápido que los helicópteros terrestres, unas cuarenta veces por segundo. El ingenio también es ligero, solo unos 1,8 kilogramos. Los rotores tienen alrededor de 1,2 metros de diámetro y están relativamente sobredimensionados para maximizar la sustentación.

Marte le da a Ingenuity un respiro en un área, afortunadamente. Marte tiene solo alrededor de un tercio de la gravedad superficial de la Tierra. Si tuviera que sostener el avión mientras está parado en la Tierra, se sentiría tan pesado como una botella de dos litros (con un par de sorbos tomados para la suerte). En Marte, exactamente el mismo avión se sentiría como una botella de 20 oz (591 mililitros).

Video de NASA/JPL sobre la misión del helicóptero Ingenuity

El helicóptero no juega un papel crítico en la misión científica de Perseverance. Es esencialmente una demostración tecnológica o una prueba de concepto, y los datos recopilados de Ingenuity se utilizarán en la ingeniería de futuros aviones marcianos. Funciona con energía solar y cuenta con componentes electrónicos que han sido miniaturizados para mantener todo lo suficientemente liviano para el vuelo.

El ingenio también es totalmente autónomo. Debido a la extrema distancia de Marte, los controladores de la misión del helicóptero no pueden volar la aeronave en tiempo real de la misma manera que los pilotos de drones terrestres pueden usar joysticks para maniobrar en casa. ¡El tiempo que tarda una señal en viajar de la Tierra a Marte es más largo que el tiempo total de vuelo del helicóptero! Imagínese si estuviera conduciendo un automóvil (en un curso cerrado solo en su imaginación), y cuando giró el volante, ¡el automóvil se quedó sin gasolina antes de registrar su entrada!

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El ingenio representado frente al rover Mars Perseverance. Crédito NASA/JPL-Caltech

Si Ingenuity demuestra con éxito el vuelo aerodinámico propulsado en Marte, será un hito como ningún otro antes. Uno solo puede imaginar el impacto que los exploradores voladores de Marte podrían tener en futuras misiones. Un futuro helicóptero podría asociarse con un rover más grande y actuar como un explorador, inspeccionando cuidadosamente el terreno y ayudando al rover principal a trazar de manera más eficiente un curso seguro y científicamente interesante. Quizás un helicóptero podría recoger muestras de un área amplia y entregarlas a un vehículo móvil o una instalación estacionaria con instrumentación científica altamente sofisticada. Incluso se podría concebir una misión de helicóptero independiente. Hay muchos acantilados, casquetes polares, volcanes o partes inaccesibles del paisaje marciano que probablemente estén permanentemente fuera del alcance de los rovers terrestres o incluso de los humanos.

Las próximas semanas serán uno de los períodos más emocionantes para los fanáticos de la exploración espacial, la aviación o cualquier persona que se emocione con los logros extraordinarios en ingeniería y, por supuesto, la ingenio de los brillantes científicos e ingenieros que construyeron Ingenuity.

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MÁS:

Página de la misión de perseverancia

Página de misión de ingenio

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