El patrimonio científico de ISON

El cometa ISON fue uno de los eventos astronómicos de 2013. Antes de pasar a solo 65 millones de kilómetros de la Tierra el 26 de diciembre de 2013, podría haber sido tan espectacular como el Gran Cometa de 1680, cuya cola permaneció visible a simple vista en el cielo durante varias semanas. Pero cuando pasó más cerca del Sol (en el perihelio) el 28 de noviembre de 2013, ISON, una aglomeración de hielo y polvo, se desintegró. Durante su viaje, el cometa fue examinado por numerosos telescopios. Los astrónomos tardarán varios meses, si no años, en explotar todas estas observaciones y aprender más sobre la naturaleza y la evolución de los cometas.

Descubierto en septiembre de 2012 por dos astrónomos rusos, Vitali Nevski y Artyom Novichonok, el cometa ISON rápidamente creó entusiasmo, tanto entre investigadores como entre astrónomos aficionados. De hecho, fue particularmente brillante y el cálculo de su trayectoria mostró que iba a pastar el Sol a solo 1,860,000 kilómetros, perihelio. Es probable que su cola sea visible a simple vista durante varias semanas !

El cometa ISON se formó al mismo tiempo que los planetas del Sistema Solar, hace 4.600 millones de años, en la nube de Oort, ubicada entre 20,000 y 50,000 unidades astronómicas del Sol (la unidad astronómica es la distancia promedio Tierra-Sol, o alrededor de 150 millones de kilómetros). Esta nube es un reservorio de cometas que a veces son expulsados de su órbita después de perturbaciones gravitacionales y corren hacia el centro del Sistema Solar. Se dice que ISON dejó la nube de Oort hace unos millones de años.

Tras el descubrimiento, el telescopio espacial Swift y la sonda Deep Impact observaron el cuerpo celeste en enero y febrero de 2013. Confirmaron la posición del cometa y la presencia de una cola extendida. Entre abril y mayo, el equipo del telescopio espacial Hubble estimó el tamaño del cometa ISON. El tamaño de su núcleo se evaluó en menos de cuatro kilómetros. Esto dio la esperanza de que incluso si el cometa perdiera mucha materia al acercarse al Sol, tendría que sobrevivir a su paso.

En junio, el telescopio espacial Spitzer estimó que ISON estaba desgasificando aproximadamente siete millones de kilogramos de dióxido de carbono por día. El tinte verde de la cola sugiere que el carbono diatómico (C2) y el cianógeno (CN) estaban en su composición. Los astrónomos complementaron estas observaciones con un análisis espectral de los gases liberados utilizando el telescopio terrestre Subaru , en Hawai. De este modo, destacaron la presencia de moléculas y átomos como C2, NH2, H2O +, O, Na … Los observatorios franceses del Instituto de Radioastronomía Mimétrica, cuya antena de 30 metros está instalada en Sierra Nevada, y el radiotelescopio Nançay han detectado la presencia de isocianuro de hidrógeno (HCN) de cianuro de hidrógeno (HNC) de metanol e iones hidroxi OH -.

En octubre, el equipo del generador de imágenes HiRISE, embarcado por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter , que generalmente escanea la superficie de Marte, reevaluó el tamaño del núcleo del cometa. Los astrónomos han reducido el rango de tamaño de 100 a 1,000 metros. Con un diámetro probable de unos 600 metros, ISON era del tamaño necesario para sobrevivir al paso cerca del Sol. Su destino dependía de su estructura y composición.

El 14 de noviembre, el cometa era visible a simple vista. Los telescopios STEREO, SOHO y SDO, tres sondas que estudian el Sol, estaban en primera fila para ver el pasaje al perihelio el 28 de noviembre. Pero al día siguiente, el brillo del cometa disminuyó considerablemente, su apariencia se volvió difusa, sin condensación central: probablemente se había desintegrado. Demasiado pequeño, fue destruido por la radiación y las fuerzas gravitacionales ejercidas por el Sol. El calentamiento del núcleo a muy alta temperatura condujo a la sublimación del hielo, lo que causó su desintegración. No se sabe si el núcleo se ha fragmentado o si se ha desintegrado por completo. Aunque ISON ha desaparecido, su memoria permanece guardada en los archivos de los investigadores. El uso de estos datos avanzará la ciencia de los cometas, pero llevará varios meses, si no varios años.

Diferentes observaciones de la transición de ISON a perihelion. © NASA

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