El viento solar sopla sobre la Luna

Falta de atmósfera, sin viento barre la superficie de la Luna. Ninguno, excepto las ráfagas de partículas cargadas expulsadas por el Sol durante las erupciones que lo agitan regularmente. Las simulaciones numéricas del equipo Rosemary Killen en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA muestran que cada una de estas nubes de partículas de energía arranca cientos de toneladas de polvo de la superficie de la Luna.

Las erupciones solares, o eyecciones de masa coronal, se expulsan al espacio de las nubes de plasma (mezcla de gas ionizado y electrones) a alta velocidad (de 100 a 2500 kilómetros por segundo). Se distinguen del viento solar, un flujo de partículas emitidas a baja velocidad. El campo magnético de la Tierra nos protege parcialmente de estas erupciones al desviar partículas a los polos, donde entran en la atmósfera. La interacción de estos iones con las moléculas de la atmósfera genera las auroras norte y sur. Las erupciones solares también causan tormentas magnéticas en la Tierra que interrumpen los sistemas de telecomunicaciones y las redes eléctricas: en 1965, tal tormenta eléctrica causó un corte de energía que hundió a América del Norte en la oscuridad.

La Luna, por su parte, no tiene campo magnético y está fuera de la protección de la Tierra. Las partículas de las eyecciones de masa coronal golpean su superficie de frente. Desgarran los granos de polvo más ligeros por choque mecánico, pero también por el efecto de las fuerzas electrostáticas, el polvo se ioniza por la radiación solar. El equipo de R. Killen estimó a través de simulaciones digitales que la Luna pierde entre 100 y 200 toneladas de material durante cada impacto, que generalmente dura dos días.

Las eyecciones de masa coronal erosionan la superficie lunar de manera mucho más efectiva que el viento solar, porque son más densas y rápidas. Además, los datos satelitales muestran que están enriquecidos con iones de helio: representan alrededor del 20 por ciento del flujo de partículas, en comparación con el 4 por ciento del viento solar (el resto es principalmente hidrógeno). Los iones de helio, cuatro veces más masivos que los iones de hidrógeno y la doble carga eléctrica, tienen un mayor efecto abrasivo.

La abrasión de la superficie de la Luna sería uno de los procesos involucrados en la formación de su exosfera, una especie de atmósfera muy tenue. Las erupciones solares crean eyecciones de masa coronal entre una vez por semana, en períodos de baja actividad solar, y dos o tres veces al día, máxima actividad, en todas las direcciones del espacio. Sin embargo, no es común que una nube de plasma golpee la Luna: este fue el caso dos veces en 2010 y seis en 2011. Con el pico de la actividad solar planeado para mayo de 2013, estos eventos podrían multiplicarse.

Las eyecciones de masa coronal también tendrían consecuencias para los planetas. Por lo tanto, Marte, también desprovisto de un campo magnético global, no está protegido contra el bombardeo de partículas cargadas. Por otro lado, el planeta rojo tiene una atmósfera bastante densa de unos 200 kilómetros de espesor. Las nubes de plasma expulsadas por el Sol probablemente arrancan parte de las capas superiores. En 2013, la sonda MAVEN de la NASA ( Mars Atmosphere and Volatile Evolution ) estudiará el impacto de las erupciones solares en la atmósfera de Marte.

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