Enanos, enanos por todas partes: cielo y telescopio

Las galaxias enanas recién descubiertas aparecen como manchas verdes tenues en este mosaico de colores falsos que combina datos de luz visible del Sloan Digital Sky Survey (azul) con vistas infrarrojas de longitud de onda larga y corta (rojo y verde, respectivamente) adquiridas por el Telescopio espacial Spitzer. Dos grandes galaxias elípticas, NGC 4889 y 4874, dominan el centro del cúmulo.

NASA/JPL-Caltech/L. Jenkins (GSFC)

Con el ojo infrarrojo de visión lejana del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, los científicos observaron profundamente el Cúmulo Coma en la constelación Coma Berenices y aumentaron drásticamente el número de galaxias enanas conocidas dentro del cúmulo. Con las observaciones, los científicos pueden comprender mejor la evolución de las galaxias.

Leigh Jenkins y Ann Hornschemeier (NASA/Centro de Vuelo Espacial Goddard) presentaron la evidencia el lunes en la conferencia de la Sociedad Astronómica Estadounidense en Honolulu. Las galaxias enanas pueden ser las primeras galaxias en formarse y revelan indicios de cómo está estructurado el universo. Para buscarlos, los astrofísicos usaron Spitzer para adquirir 288 imágenes del núcleo del cúmulo y una región periférica.

Mientras que muchos de los 30.000 objetos que encontraron eran galaxias de fondo, Jenkins estima que al menos 1.200 de estos objetos son enanos en el Cúmulo de Coma, a casi 320 millones de años luz de distancia. Dado que Spitzer observó solo una parte del cúmulo, los resultados implican una población de galaxias enanas de al menos 4.000, dice Jenkins.

«Pero probablemente haya más galaxias enanas, tal vez por un factor de dos o tres, al acecho en nuestros datos», agregó Hornschemeier.

A diferencia de la Vía Láctea, que tiene alrededor de 300 mil millones de estrellas, las galaxias enanas contienen solo unos pocos miles de millones. Las masas de las galaxias enanas son comparables o ligeramente menores que la masa de la Pequeña Nube de Magallanes (30 mil millones de estrellas), la segunda galaxia más cercana a la Vía Láctea.

Spitzer es la razón principal por la que los científicos han encontrado todos estos enanos; el telescopio tomó cada una de las casi 300 imágenes separadas en apenas 70 a 90 segundos. «Si examinaste esta área de tamaño similar tan profundamente en [the visual band]», uno esperaría encontrar al menos algunos de estos enanos, pero es muy difícil profundizar tanto en algo que se acerque a la cantidad de tiempo que pudimos invertir en este campo», explicó Hornschemeier. «Así que es realmente una cuestión de la sensibilidad y la eficiencia de los datos».

Hornschemeier y otros están realizando mediciones espectroscópicas de seguimiento con telescopios en el Observatorio Keck en Hawái y el Observatorio MMT en Arizona para averiguar si hay galaxias enanas adicionales en el Cúmulo Coma. Estos estudios adicionales también pueden abordar preguntas secundarias. «¿Han caído estos enanos recientemente o han estado con el cúmulo por mucho tiempo?» dice Hornschemeier. «Esa es una pregunta que podremos responder a medida que lleguen los datos».

Sus resultados estarán en una próxima edición de Diario astrofísico.

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