Enjambre de naves espaciales robóticas entre el grupo seleccionado para obtener más fondos de la NASA

¿Cómo llegan al espacio ideas locas pero geniales como la grúa de Marte? Es a través de años, a veces décadas, de desarrollo para tratar de resolver un problema en la exploración espacial. La NASA tiene un programa completo dedicado a conceptos extravagantes que están al menos a una década de llegar al espacio, y acaba de seleccionar cinco proyectos para una segunda ronda de financiación.

Uno de ellos es un enjambre robótico de naves espaciales sobre el que hemos escrito antes en Universe Today. Volando desde una nave nodriza, estas diminutas naves espaciales podrían caer sobre la superficie de una luna o asteroide de baja gravedad.

“La exploración sistemática de cuerpos pequeños ayudaría a desentrañar el origen del sistema solar y su evolución temprana, así como evaluar su relevancia astrobiológica”, afirmó su investigador principal, Marco Pavone de la Universidad de Stanford, en una historia de 2012. “Además, podemos evaluar el potencial de recursos de los cuerpos pequeños con vistas a futuras misiones humanas más allá de la Tierra”.

El concepto, denominado “Híbridos de nave espacial/rover para la exploración de pequeños cuerpos del sistema solar“, se encuentra entre los seleccionados en la segunda fase del programa Conceptos Avanzados e Innovadores de la NASA. Cada uno recibirá hasta $500,000 para desarrollar aún más su concepto durante los próximos dos años. Si bien se considera que los estudios de la Fase I muestran si un proyecto es factible, la Fase II comienza a reducir el diseño.

Concepción artística de un reflector de globo grande suborbital de 10 metros financiado por el programa Conceptos innovadores avanzados de la NASA.  Crédito: NASA
Concepción artística de un reflector de globo grande suborbital de 10 metros financiado por el programa Conceptos innovadores avanzados de la NASA. Crédito: NASA

“Este fue un año extremadamente competitivo para los candidatos de la Fase II del NIAC”, afirmó Jay Falker, ejecutivo del programa en la sede de la NASA. “Pero el proceso de revisión por pares independiente ayudó a identificar aquellos que podrían ser los más transformadores, con un potencial sobresaliente para la ciencia y la exploración futuras”.

Este es el resto de conceptos seleccionados:

Reflector de globo grande suborbital de 10 metros (Christopher Walker, Universidad de Arizona): Un telescopio que usa parte de un globo como reflector. El telescopio volaría alto en la atmósfera, tal vez haciendo exámenes de la atmósfera de la Tierra o realizando telecomunicaciones o vigilancia.

Mapeo profundo de pequeños cuerpos del sistema solar con lluvias de partículas secundarias de rayos cósmicos galácticos (Thomas Prettyman, Instituto de Ciencias Planetarias): Uso de partículas subatómicas para cartografiar asteroides, cometas y otros objetos más pequeños del sistema solar.

Sensor de imágenes fotónicas planas de baja masa (Ben SJ Yoo, Universidad de California, Davis): Una nueva forma de pensar acerca de los telescopios que utilizarían un sensor de imágenes fotónicas planas de baja masa. Esto podría ser útil para misiones al sistema solar exterior.

Arcoíris orbitando (Marco Quadrelli, Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA): Usar «una nube en órbita de materia similar al polvo» para obtener imágenes astronómicas aprovechando los puntos por donde pasa la luz.

Fuente: NASA

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