ESA busca financiación para programas de tecnología de navegación en conferencia ministerial

WASHINGTON — La Agencia Espacial Europea está solicitando varios cientos de millones de euros en su próxima reunión del consejo ministerial para nuevas tecnologías de navegación por satélite desde la órbita terrestre baja hasta la Luna.

En una sesión informativa del 9 de noviembre, los funcionarios de la ESA dijeron que están proponiendo alrededor de 500 millones de euros (518 millones de dólares) durante los próximos tres años para proyectos que desarrollen tecnologías avanzadas más allá de su trabajo de apoyo al sistema Galileo liderado por la Unión Europea que mejoraría los servicios existentes para usuarios terrestres y expandirlos para apoyar la exploración lunar.

“Este mercado de rápido crecimiento ha aumentado las expectativas de los usuarios en todos los dominios”, dijo Javier Benedicto, director de navegación de la ESA, que requiere mejoras en la resiliencia y la precisión. “En el próximo consejo a nivel ministerial en noviembre, la ESA trabajará para reforzar las capacidades futuras de la navegación por satélite”.

Una iniciativa, llamada FutureNAV, apoyará el desarrollo de dos misiones para avanzar en las tecnologías de navegación por satélite. Uno, GENESIS, combinará cuatro técnicas de medición diferentes en un solo satélite para mejorar el marco de referencia terrestre internacional utilizado para aplicaciones de navegación y ciencias de la Tierra.

El otro, LEO-PNT, probaría una posible futura constelación de navegación por satélite en órbita terrestre baja mediante una demostración en la que participarían entre 6 y 12 satélites pequeños. Operar desde LEO, dijo Benedicto, permitiría señales más fuertes y una mayor resistencia a las interferencias, potencialmente utilizando otras bandas de frecuencia. “Al acercar la navegación por satélite a la Tierra, LEO-PNT tiene el potencial de hacer que los satélites sean más baratos y eficientes, y que los lanzamientos sean más económicos”.

El objetivo de LEO-PNT, dijeron los funcionarios de la ESA en la sesión informativa, es un programa de «vía rápida» que lanzaría los satélites pequeños en 2026 para demostrar las capacidades potenciales de tal constelación. Eso respaldaría la planificación futura para el desarrollo de una constelación de navegación LEO, incluso si usaría satélites independientes o cargas útiles alojadas, potencialmente como parte de una constelación de banda ancha.

“Vemos en el futuro un crecimiento, una evolución, en la arquitectura de los sistemas de navegación por satélite”, dijo, con constelaciones actuales como Galileo en órbita terrestre media sirviendo como “columna vertebral” complementada por sistemas LEO. “El propósito de la demostración en órbita, el programa que tenemos en mente, es probar esto en órbita y demostrarnos a nosotros mismos el valor agregado de esas nuevas tecnologías antes de tomar una decisión programática sobre la evolución futura de esta arquitectura general”.

Una tercera misión es Moonlight, un esfuerzo conjunto de las direcciones de exploración, telecomunicaciones y navegación de la ESA. Moonlight desarrollará servicios de comunicaciones y navegación en y alrededor de la luna para apoyar las misiones de la ESA y sus socios allí, comenzando con una misión de demostración llamada Lunar Pathfinder que está desarrollando Surrey Satellite Technology Ltd. (SSTL) para su lanzamiento en 2025.

La ESA está finalizando la primera fase de Moonlight, donde otorgó contratos de estudio en 2021 a dos consorcios, uno liderado por SSTL y el otro por Telespazio. Si se financia en la ministerial, la ESA está preparada inmediatamente después para emitir una solicitud de propuestas para una segunda fase para comenzar el desarrollo de Moonlight, con el objetivo de hacer una selección en abril de 2023.

Benedicto dijo que la ESA buscará entre 100 y 150 millones de euros para Moonlight en la reunión del consejo ministerial, que tendrá lugar el 22 y 23 de noviembre en París. “Es una misión que es muy escalable, y acomodaremos el alcance de la misión en función del presupuesto proporcionado por nuestros estados miembros”.

Dijo que la ESA está solicitando 80 millones de euros para GENESIS y 100 millones para LEO-PNT, así como 120 millones para su Programa de Innovación y Apoyo a la Navegación, o NAVISP, para apoyar el trabajo en tecnologías y servicios habilitados por la navegación por satélite, como la conducción autónoma. .

Esos esfuerzos son complementarios, dijo Benedicto, al trabajo financiado por la Comisión Europea para el sistema de navegación por satélite Galileo. “Tenemos un acuerdo por el cual tenemos una distribución clara de roles y responsabilidades”, dijo, con la ESA responsable del desarrollo de los satélites Galileo y el servicio de aumento EGNOS, que luego son operados por la Agencia de la Unión Europea para el Programa Espacial (EUSPA).

Eso incluye el trabajo de la ESA en la construcción de satélites Galileo de primera y segunda generación, aunque los lanzamientos de esos satélites están en suspenso debido a la pérdida del vehículo Soyuz después de la invasión rusa de Ucrania y los retrasos en la introducción del Ariane 6. Dijo que no hay necesidad urgente de lanzar satélites adicionales dada la salud de la constelación actual, aunque sería útil agregar a los repuestos en órbita de la constelación.

“En este momento, estamos discutiendo con la Unión Europea la posibilidad de identificar servicios de lanzamiento adicionales, si es necesario, para el período de tiempo de finales de 2023, principios de 2024, en caso de que sea necesario lanzar satélites adicionales con urgencia. para garantizar la continuidad de la constelación”, dijo Benedicto. Más tarde dijo que eso incluía “discusiones intensas” con empresas de lanzamiento distintas de Arianespace, aunque no reveló proveedores específicos.

A largo plazo, dijo, la ESA usaría el Ariane 6, cuyo primer lanzamiento está programado para no antes del cuarto trimestre de 2023. “El Ariane 6 sigue siendo nuestro caballo de batalla. Es nuestra línea de base para el despliegue de la constelación de Galileo en el futuro”.

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