¿Explotó un cometa sobre América del Sur hace 12.000 años? – Cielo y Telescopio

Losas de vidrio en Atacama
Concentración de losas vítreas (masas oscuras) en la Quebrada de Chipana.
P. Schultz et al. / Geología 2021

Hace una década, los investigadores descubrieron enormes trozos y losas de vidrio verde oscuro y negro esparcidos en una franja de 75 kilómetros de largo del desierto de Atacama en el norte de Chile. Nueva evidencia sugiere que fueron creados por una bola de fuego entrante.

Las piezas de vidrio son asombrosamente similares a trinititael mineral vítreo forjado por el calor de la primera prueba de bomba atómica en el desierto de Nuevo México en 1945. La datación por carbono-14 de la materia orgánica en el suelo directamente debajo y en contacto con el vidrio indicó que los trozos se formaron hace unos 12.000 años, cuando el área era un humedal cubierto de hierba salpicado de árboles.

Los primeros investigadores especularon que los intensos incendios de hierba derretían el suelo arenoso para crear los vastos campos de vidrio. Pero los nuevos hallazgos de un equipo dirigido por Peter Schulz de la Universidad de Brown refutan esa explicación. Reportando el 2 de noviembre en GeologíaEn cambio, el equipo sugiere un origen mucho más violento y cósmico.

Schultz y sus colegas sometieron 300 muestras de vidrio, recolectadas en sitios muy separados, a un análisis químico completo. Descubrieron que los granos del mineral circón (silicato de circonio) incrustados en el vidrio se habían convertido parcialmente en baddeleyita, una forma rara de óxido de circonio esencialmente puro. Esa transformación requiere temperaturas superiores a los 1670 °C (3040 °F), mucho más altas que cualquier incendio de hierba.

Vidrio de impacto
Las imágenes detalladas de las inclusiones de zirconio en el vidrio de impacto muestran que parte del silicato de zirconio se ha transformado en óxido de zirconio, lo que indica un calor extremo.
Schultz et al. / Geología 2021

Las erupciones volcánicas pueden transportar baddeleyita a la superficie desde el manto superior, donde recubre partículas de circón en la roca kimberlita que contiene diamantes. Sin embargo, no hay evidencia de que la actividad volcánica haya creado el vidrio del desierto de Atacama.

El vidrio también está plagado de inclusiones de varios minerales «alienígenas» encontrados en muestras del cometa Wild 2, que la misión Stardust de la NASA recuperó en 2006. Muchas de las losas parecen torcidas y dobladas, como si estuvieran sujetas a vientos con fuerza de tornado mientras están fundidas.

Para Schultz y sus colegas, la firma química de temperaturas excepcionalmente altas, la composición de otro mundo de las partículas arrastradas, las formas retorcidas de muchos fragmentos de vidrio y la ausencia de un cráter de impacto son pruebas convincentes de que un intruso cósmico explotó sobre América del Sur a una velocidad determinada. altitud de menos de una milla. El intenso calor radiante de la bola de fuego fusionó el suelo subyacente en vidrio fundido; una serie de ondas expansivas cortaron y arrojaron el vidrio antes de que se solidificara.

Losa de vidrio torcido
Esta losa de vidrio torcido fue encontrada en Puquio de Núñez.
P. Schultz et al. / Geología 2021

La forma alargada del campo de vidrio puede ser el resultado de un solo cuerpo cometario con una trayectoria rasante o un grupo de fragmentos de cometas que ingresaron a la atmósfera en un ángulo más alto, como la colisión de Shoemaker-Levy 9 perturbada por mareas con Júpiter en 1994. Según Schultz, la energía del estallido aéreo sobre Chile eclipsó el evento Tunguska de 12 megatones que derribó 80 millones de árboles en un remoto desierto de Siberia en 1908.

La edad del cristal del Desierto de Atacama coincide con el re-avance de los glaciares en los Andes y la repentina desaparición de más del 80% de los grandes mamíferos de América del Sur. Schultz no afirma un vínculo causal directo con estos eventos climáticos y de extinción, pero encuentra intrigante el momento.

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