Extrañas emisiones de radio de Saturno

Imagen que muestra las emisiones de radio en Saturno. Crédito de la imagen: NASA/JPL/Universidad de Iowa. Click para agrandar
Las emisiones de radio de Saturno podrían confundirse con una banda sonora de Halloween.

Así es como dos investigadores describen sus hallazgos recientes, publicados en la edición del 23 de julio de Geophysical Research Letters. Su artículo se basa en datos del instrumento científico de ondas de plasma y radio de la nave espacial Cassini. El estudio investiga sonidos que no solo son espeluznantes, sino que también describen un fenómeno similar a la aurora boreal de la Tierra.

“Todas las estructuras que observamos en el espectro de radio de Saturno nos dan pistas sobre lo que podría estar pasando en la fuente de las emisiones de radio sobre las auroras de Saturno”, dijo el Dr. Bill Kurth, investigador principal adjunto del instrumento. Él está con la Universidad de Iowa, Iowa City. Kurth hizo el descubrimiento junto con el investigador principal Don Gurnett, profesor de la Universidad. “Creemos que las frecuencias cambiantes están relacionadas con pequeñas fuentes de radio que se mueven hacia arriba y hacia abajo a lo largo de las líneas del campo magnético de Saturno”.

Las muestras de los sonidos resultantes se pueden escuchar en http://www.nasa.gov/cassini , http://saturno.jpl.nasa.gov y http://www-pw.physics.uiowa.edu/cassini/ .

Las emisiones de radio, llamadas radiación kilométrica de Saturno, se generan junto con las auroras de Saturno, o luces del norte y del sur. Debido a que el instrumento Cassini tiene una resolución más alta en comparación con un instrumento similar en la nave espacial Voyager de la NASA, ha proporcionado información más detallada sobre el espectro y la variabilidad de las emisiones de radio. Las mediciones de alta resolución permiten a los científicos convertir las ondas de radio en grabaciones de audio al cambiar las frecuencias al rango de frecuencia de audio.

Los primos terrestres de las emisiones de radio de Saturno fueron reportados por primera vez en 1979 por Gurnett, quien usó un instrumento en la nave espacial International Sun-Earth Explorer en órbita terrestre. Kurth dijo que a pesar de sus mejores esfuerzos, los científicos aún no se han puesto de acuerdo sobre una teoría para explicar completamente el fenómeno.

Tendrán otra oportunidad de resolver el enigma de las emisiones de radio a partir de mediados de 2008, cuando Cassini vuele cerca, o posiblemente incluso a través, de la región fuente de Saturno. Gurnett dijo: «Es sorprendente que las emisiones de radio de la Tierra y Saturno suenen tan similares».

Otros colaboradores del artículo incluyen a los científicos de la Universidad de Iowa George Hospodarsky y Baptiste Cecconi; Mike Kaiser (actualmente en el Centro de Vuelo Espacial Goddard, Greenbelt, Maryland); los científicos franceses Philippe Louarn, Philippe Zarka y Alain Lecacheux; y los científicos austriacos Helmut Rucker y Mohammed Boudjada.

Cassini, que transportaba 12 instrumentos científicos, el 30 de junio de 2004 se convirtió en la primera nave espacial en orbitar Saturno. Está realizando un estudio de cuatro años del planeta, sus anillos y muchas lunas. La nave espacial transportaba la sonda Huygens, una sonda de la Agencia Espacial Europea de seis instrumentos que aterrizó en Titán, la luna más grande de Saturno, en enero de 2005.

La misión Cassini-Huygens es un proyecto cooperativo de la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. El Laboratorio de Propulsión a Chorro, una división del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, administra la misión Cassini-Huygens para la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, Washington. JPL diseñó, desarrolló y ensambló el orbitador Cassini. El equipo científico de ondas de radio y plasma tiene su sede en la Universidad de Iowa, Iowa City.

Para obtener información sobre la visita a la misión Cassini http://saturno.jpl.nasa.gov y http://www.nasa.gov/cassini

Fuente original: Comunicado de prensa de la NASA

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