Hubble detecta posibles exocometas en un sistema estelar cercano

los telescopio espacial Hubble es un caballo de batalla que, a pesar de su avanzada edad, sigue produciendo valiosos datos científicos. Además de determinar la velocidad a la que se expande el Universo, detectar galaxias muy distantes y sondear la historia temprana del Universo, también ha observado algunas cosas realmente interesantes que suceden en los sistemas estelares cercanos.

Por ejemplo, Hubble detectó recientemente una actividad inusual en HD 172555, un sistema estelar ubicado a unos 95 años luz de la Tierra. Aquí, Hubble obtuvo información espectral que indicaba la presencia de cometas que parecían estar cayendo en la estrella. Esto podría resultar útil para los científicos que buscan comprender cómo se comportaron los cometas durante la historia temprana del Sistema Solar.

Estos hallazgos fueron presentados en la 229a Reunión de la Sociedad Astronómica Americana (AAS), que ha tenido lugar la semana pasada en Grapevine, Texas. Durante el transcurso de la presentación, la Dra. Carol Grady de Eureka Scientific Inc. y el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, compartieron datos del Hubble que insinuaban la presencia de cometas cayendo, un hallazgo que podría reforzar las teorías sobre lo que se conoce como «agitación gravitacional».

Concepto artístico de una colisión que se cree que tuvo lugar en el sistema estelar HD 172555 entre un objeto del tamaño de una luna y un planeta del tamaño de Mercurio. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Básicamente, esta teoría establece que la presencia de un planeta del tamaño de Júpiter en un sistema estelar hará que los cometas sean desviados por su gravedad masiva, enviándolos así hacia la estrella. Este fenómeno está asociado con estrellas más jóvenes y se cree que tuvo lugar en nuestro propio Sistema Solar hace miles de millones de años, lo que también provocó que varios cometas se desviaran hacia la Tierra.

La detección de cometas cayendo en este sistema (y la forma en que refuerza la teoría de la agitación gravitacional) es de inminencia significativa, ya que se cree que fue este mismo mecanismo el que transportó agua a la Tierra cuando era muy joven. Al observar cómo se comportan los cometas alrededor de estrellas jóvenes como HD 172555, que se estima que tiene alrededor de 40 millones de años, los astrónomos pueden ver cómo podría funcionar este mecanismo.

Como explicó Carol Grady en un Hubble presione soltar:

“Ver estos cometas que rozan el sol en nuestro sistema solar y en tres sistemas extrasolares significa que esta actividad puede ser común en los sistemas estelares jóvenes. Esta actividad en su apogeo representa los años de adolescencia activa de una estrella. Observar estos eventos nos da una idea de lo que probablemente sucedió en los primeros días de nuestro sistema solar, cuando los cometas azotaban los cuerpos del sistema solar interior, incluida la Tierra. De hecho, estos cometas que se alimentan de estrellas pueden hacer posible la vida, porque transportan agua y otros elementos que forman vida, como el carbono, a los planetas terrestres”.

Y aunque los exocometas son demasiado pequeños para ser observados directamente, el equipo de investigación, que incluía miembros de la Agencia Espacial Europea, el Instituto Kapteyn, el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y la Universidad de Colorado, pudo discernir su presencia en 2015 usando datos obtenidos por Hubble Espectrógrafo de imágenes del telescopio espacial (ITS) y el Espectrógrafo de orígenes cósmicos (COS).

Concepto artístico del disco circunestelar de escombros, que se sabe que tiene el sistema estelar HD 172555. Crédito: NASA

En el transcurso de seis días de observación, los instrumentos del Hubble detectaron gas de silicio y carbono en la longitud de onda ultravioleta. La fuente de estos gases también parecía estar moviéndose a una velocidad de más de 579 360 km (360 000 mph) a través de la cara de la estrella. La única explicación viable para esto fue que estaban detectando rastros de gas a medida que se evaporaban de los cometas a medida que avanzaban a través del disco de escombros del sistema y se acercaban a la estrella.

Esta no es la primera vez que se ven exocometas transitando HD 172555. En 2004 y 2011, el Observatorio Europeo Austral realizó detecciones similares. Buscador de planetas de velocidad radial de alta precisión (HARPS) espectrógrafo. En esas ocasiones, HARPS detectó espectros que indicaban la presencia de calcio, lo que se vio como evidencia de que objetos similares a cometas estaban cayendo en la estrella.

La Dra. Grady y su equipo dieron seguimiento a esto realizando su propio análisis espectral del sistema. Al observar HD 172555 y su disco de escombros en luz ultravioleta, pudieron discernir la presencia de silicio y carbono. Esto se hizo más fácil gracias al hecho de que el disco de escombros de HD 172555 se ve de canto, lo que le da al telescopio una visión clara de cualquier actividad cometaria que tenga lugar dentro de él.

El Dr. Grady admite que todavía hay algunas incertidumbres con su estudio. Por ejemplo, no está del todo claro si los objetos que observaron eran cometas o asteroides. Aunque el comportamiento es consistente con los cometas, se necesitarán más datos sobre sus composiciones particulares antes de que puedan estar seguros.

Pero mientras tanto, es una evidencia convincente de cómo se comportaron los cometas durante la historia temprana del Sistema Solar. Y puede dar peso al debate sobre cómo se originó el agua en la Tierra, que también es fundamental para determinar cómo y dónde puede surgir la vida en otras partes del Universo.

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