Informe de actualización del Hubble n.º 5: Una caminata espacial genial – Cielo y telescopio

Servicio de Hubble

El caminante espacial John Grunsfeld se esfuerza por conectar un panel de radiador para la cámara de infrarrojo cercano y el espectrógrafo de objetos múltiples, o NICMOS, a los pasamanos del costado del telescopio espacial Hubble. El compañero de tripulación Rick Linnehan flota en la parte inferior izquierda.

Cortesía de la NASA.

La caminata espacial número 5, el viernes 8 de marzo, hizo que Rick Linnehan y yo saliéramos afuera para nuestro tercer viaje, para instalar el sistema de enfriamiento NICMOS. NICMOS es la cámara infrarroja del Hubble. Las observaciones en luz infrarroja permiten a los astrónomos mirar a través del polvo y también mirar muy atrás en el universo primitivo. En la caminata espacial 2, Jim Newman y Mike Massimino instalaron el módulo de control electrónico para el sistema de enfriamiento, y en la caminata espacial 5, Rick y yo íbamos a instalar el radiador y el enfriador criogénico.

Al salir de la escotilla casi parecía como si estuviéramos haciendo una actividad normal. En realidad, estábamos saliendo al vacío del espacio, aislados por solo unas pocas capas de tela recubierta y nuestros cascos. Los trajes espaciales que usamos son naves espaciales realmente notables. Cada traje tiene su propio recipiente a presión, sistema de oxígeno, depurador de dióxido de carbono, sistema de comunicación, computadora, sistema de refrigeración/calefacción e incluso una cámara de televisión y luces en el casco. El traje también tiene una bolsa de bebida que usamos para obtener agua durante los paseos espaciales. Una diferencia entre nuestro traje espacial y el transbordador es que no hay baño: usamos «prendas de máxima absorción» (pañales), por si acaso.

Rick y yo abrimos la puerta del obenque de popa para acceder a NICMOS. Sentí que estábamos abriendo las puertas de un santuario sagrado, entrando en el área donde viven los instrumentos científicos del Hubble. En nuestro entrenamiento nos enseñaron a tener el máximo respeto por la delicadeza de los instrumentos y a tratarlos con guantes de seda, lo que respalda la idea del interior del Hubble como un santuario. Dentro del obenque de popa traté de moverme con el mayor cuidado posible, a pesar de que estaba en el voluminoso y torpe traje espacial. El interior del telescopio está tan limpio y prístino como cuando se lanzó, quizás más después de años de desgasificación en el vacío del espacio.

Después de quitar una manguera de ventilación serpentina que se usó originalmente para ventilar el gas del viejo enfriador de nitrógeno sólido en NICMOS, instalamos el enfriador criogénico. Esta caja, llena de electrónica, plomería y una pequeña turbina que gira a 450 000 rpm, entró sin problemas. Parecía un poco extraño tomar el interior prístino, casi espartano del Hubble y agregar una caja cubierta con cables, mangueras y válvulas.

A continuación, sacamos el radiador de 3 pies por 12 pies de un portaequipajes en el extremo de popa de Columbiabahía de carga útil e intenté instalarlo en el Hubble. No continuaría. Empujamos y empujamos, pero por más que pudimos, no parecía alinearse. Rick y yo lo quitamos del Hubble y lo realineamos moviendo un poco los pestillos. Esta vez la alineación se veía bien, pero aun así no pudimos seguir adelante. Con un esfuerzo significativo, Rick consiguió que su extremo del radiador se uniera a un pasamanos y, mientras estaba suspendido en el brazo robótico de Columbia Tomé un pestillo a la vez y presioné el telescopio tan fuerte como pude. Después de un par de intentos con mi máximo esfuerzo, apreté el primero, luego el segundo pestillo en los pasamanos del Hubble. Un pequeño éxito.

Finalmente tomé un conducto y lo hice girar hacia Rick, colocado debajo del telescopio. Después de eso, Nancy Currie me llevó de nuevo al obenque de popa sobre un agujero en la parte inferior del telescopio que se abrió al retirar la línea de ventilación. Junté un par de ataduras e intenté pasar las cuerdas por el agujero para que Rick las atrapara. Me sentí como si estuviera pescando en el hielo, aunque en realidad podía ver a Rick a través del agujero. Atrapó la cuerda, la conectó a un juego largo de cables y líneas de enfriamiento, y la saqué a través del agujero justo donde viven los instrumentos científicos. Era como una boa constrictora gigante, y rígida, mucho más rígida de lo que habíamos visto en los entrenamientos. Rick se unió a mí y comenzamos el proceso de conectar los conectores electrónicos y la línea de enfriamiento de amoníaco al enfriador criogénico. Dentro del enfriador se encuentra el sistema de enfriamiento de neón impulsado por la pequeña turbina. El neón sobreenfriado se usa para enfriar los detectores en NICMOS a cerca de 70 grados por encima del cero absoluto.

Finalmente cerramos la puerta y limpiamos la bahía de carga útil de Columbia por última vez. Como parte de esa actividad, me monté en el brazo robótico, simplemente sosteniéndome con la mano por encima de la bahía de carga útil. Qué vista tuve: Columbia abajo, la Tierra azul brillante arriba y el telescopio espacial Hubble a mi lado. Parecía como si el tiempo se hubiera detenido, fue un momento tan conmovedor para mí. Mi última actividad fue quitar una cubierta protectora de una antena en la parte inferior del telescopio.

telescopio espacial Hubble

El Telescopio Espacial Hubble flota contra la oscuridad del espacio después de que los astronautas subieran a bordo del transbordador Columbia completó cinco días de reparaciones y actualizaciones. Los nuevos conjuntos rígidos de células solares del observatorio son más cortos pero más potentes que los antiguos flexibles.

Cortesía de la NASA.

Al final de cinco caminatas espaciales para mejorar el telescopio, me despedí del Hubble y le deseé lo mejor en su viaje de descubrimiento. Es probable que nunca vuelva a ver el telescopio espacial Hubble, pero su magia me ha tocado y me ha cambiado para siempre.

El sábado 9 de marzo, volvimos a colocar el telescopio en la órbita terrestre y, aunque estábamos felices de haber terminado nuestro trabajo, con todas las actualizaciones planificadas completadas, sentí una punzada de tristeza, el mismo tipo de sentimiento que uno siente cuando dice «bueno». Adiós a un amigo cercano que no verás por mucho tiempo.

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