La NASA ha decidido comenzar a construir el Lunar Gateway utilizando el Falcon Heavy

En octubre de 2024, la NASA enviará “la primera mujer y el próximo hombre” a la Luna como parte del Programa Artemisa. Esta será la primera misión tripulada a la superficie lunar y la primera misión más allá de la órbita terrestre baja (LEO), desde el cierre de la Era Apolo en 1972. Más allá de eso, la NASA planea establecer una infraestructura en la Luna y sus alrededores que permitirá para «exploración y desarrollo lunar sostenido».

Un aspecto clave de esto es la Portal Lunar, un hábitat en órbita que permitirá a los astronautas realizar viajes regulares hacia y desde la superficie lunar. Después de mucha consideración, la NASA anunciado recientemente que han seleccionado SpaceX para lanzar los elementos fundamentales del Gateway: el Elemento de potencia y propulsión (EPP) y el Puesto avanzado de vivienda y logística (HALO) – para mayo de 2024 (como muy pronto).

Originalmente, la NASA planeó desplegar el Gateway antes de que enviaran a los astronautas de regreso a la superficie de la Luna (como parte del Artemisa III misión). En este escenario, la tripulación lanzaría desde la Tierra el Sistema de lanzamiento espacial (SLS) y nave espacial orión y acoplarse con el Gateway en órbita lunar. El tan esperado regreso a la superficie (y todas las misiones de superficie posteriores) se lograría por medio de un módulo de aterrizaje lunar reutilizable.

La NASA ha decidido comenzar a construir el Lunar Gateway
Una ilustración del elemento de energía y propulsión y el puesto avanzado de vivienda y logística de Gateway en órbita alrededor de la Luna. Créditos: NASA

Desafortunadamente, estos planes tuvieron que modificarse para acomodar el cronograma de aceleración introducido por la administración Trump. Con octubre de 2024 establecido como fecha límite para Artemisa III, la NASA se vio obligada a quitarle prioridad a Lunar Gateway y considerar otras opciones. Esto consistió en reclutar contratistas privados para desarrollar un Sistema de aterrizaje humano (HLS) que podría integrarse con la nave espacial Orion (y más tarde, Gateway más tarde).

Al mismo tiempo, la NASA consideró desplegar el Gateway independientemente de las primeras misiones de Artemis y usar el SLS para desplegar los elementos PPE y HALO por separado. Otra posibilidad era contar con la ayuda de un proveedor de lanzamiento comercial para desplegar el Gateway, liberando así a la NASA y al SLS para que se concentraran en montar las misiones Artemis tripuladas.

Según un anuncio reciente, la NASA firmó un contrato de ~$331,8 millones con SpaceX para lanzar los elementos PPE y HALO juntos a partir de mayo de 2024. Después de que estos módulos se integren en la Tierra, se lanzarán a bordo de un solo halcón pesado cohete del Complejo de Lanzamiento 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA.

Una vez que el Gateway esté en funcionamiento, el elemento PPE proporcionará energía (en los 60 kilovatios), comunicaciones de alta velocidad, control de actitud y Propulsión Solar-Eléctrica (SEP) capacidades. Esto le permitirá alterar su órbita lunar según sea necesario, brindando a las tripulaciones un mayor acceso a la superficie lunar del que nunca fue posible con las misiones convencionales.

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La ESA ha finalizado un contrato con Thales Alenia Space para construir el módulo ESPRIT para Gateway, una estación espacial planificada en órbita lunar. Crédito: ESA

El elemento HALO servirá como centro de acoplamiento y lugar de trabajo/vivienda para las tripulaciones que visiten el Portal (a menudo de camino a la superficie lunar). También actuará como módulo de comando y control, apoyará las investigaciones científicas, distribuirá energía, proporcionará comunicaciones con los vehículos visitantes y las expediciones de superficie, y también complementará los sistemas de soporte vital de la nave espacial Orion.

Si bien ni la NASA ni la administración de Biden han indicado si una vez más planea usar Gateway para Artemisa III, el momento parece sugerir eso. Salvo que se produzcan retrasos, el núcleo del Gateway estará listo cinco meses antes Artemisa III lanzamientos Con la adición de un módulo de aterrizaje lunar, el Artemisa III la tripulación ya no se verá obligada a traer un HLS con ellos (ahorrando en la masa total de la misión).

Con el tiempo, se agregarán elementos adicionales, como el Sistema Europeo de Reabastecimiento de Combustible, Infraestructura y Telecomunicaciones (ESPRIT) módulo de servicio. Este módulo consistirá en el Sistema de comunicación lunar Halo (HLCS) y el Módulo de reabastecimiento de combustible ESPRIT (ERM), que proporcionarán al Gateway capacidad adicional para combustible de xenón e hidracina, equipos de comunicaciones adicionales y una esclusa de aire para paquetes científicos.

El HLCS proporcionará las comunicaciones para la miniestación y se integrará con HALO antes de su lanzamiento en 2024. El ERM se lanzará en 2027 y proporcionará los tanques de combustible presurizados de ESPRIT, los puertos de atraque y un pequeño corredor habitacional con ventanas. En 7 de enerola ESA finalizó un contrato con el fabricante espacial franco-italiano Espacio Thales Alenia por valor de 362 millones de dólares (296 millones de euros) para construir ESPRIT.

Luego está el Módulo de Vivienda Internacional (I-HAB), para el que se ha contratado a Thales Alenia Space, que proporcionará espacio adicional para las tripulaciones. Este módulo está siendo desarrollado por la ESA en colaboración con la NASA, JAXA y la Agencia Espacial Canadiense (CSA), que contribuirá con la aviónica y el software, el sistema de soporte vital y la robótica (respectivamente) y está programado para lanzar algunos tiempo en 2026.

También hay una serie de módulos propuestos que aún están bajo consideración, pero se espera que todos los módulos planificados estén integrados y en órbita alrededor de la Luna para 2028. Una vez ensamblado, el Gateway medirá aproximadamente una sexta parte del tamaño de la Estación Espacial Internacional. (ISS) y funcionará como una estación de paso ubicada en el espacio cislunar en Earth-Moon L1 Punto de Lagrange.

No solo será una parte integral del Programa Artemis, sino también un centro para que la NASA y sus socios comerciales e internacionales lleven a cabo una exploración e investigación lunar sin precedentes. El Gateway también jugará un papel vital en la futura exploración de Marte, sirviendo como una estación de paso para el Transporte del espacio profundo y tripulaciones y carga con destino al Planeta Rojo.

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