Las regulaciones del cielo oscuro traen luz zodiacal al observatorio de Rhode Island

Como resultado de la luz solar reflejada en finas partículas de polvo alineadas a lo largo del plano del Sistema Solar, la luz zodiacal aparece como una banda difusa y nebulosa de luz que se extiende hacia arriba desde el horizonte después de la puesta del sol o antes de la salida del sol. La mayoría de la gente nunca ha visto la luz zodiacal porque es muy tenue y, por lo tanto, se requiere un cielo extremadamente oscuro. Pero gracias a las recientes regulaciones de cielo oscuro que se aprobaron en la ciudad costera de Charlestown en Rhode Island, este escurridizo fenómeno astronómico se ha vuelto visible, para el deleite particular de un observatorio local.


Observatorio Frosty Drew es un pequeño observatorio de gestión privada que cuenta con un telescopio Meade Schmidt Cassegrain LX200 de 16″ montado en un muelle de altacimutal dentro de una cúpula que se encuentra entre los campos deportivos, las áreas de estacionamiento y los senderos naturales de Parque Ninigret y Refugio de Vida Silvestre en el sur de Rhode Island. Al estar a una buena distancia de los centros urbanos y las áreas desarrolladas, los cielos son algunos de los más oscuros del estado. Pero situada a lo largo de la costa este de los Estados Unidos, incluso la costa de Charlestown se encuentra bajo una neblina perpetua de contaminación lumínica.

Una nueva ordenanza de la ciudad, aprobada en 2012, ayudó a oscurecer un poco los cielos. Y mientras observaba el cometa ISON una noche, el astrónomo Scott MacNeill se dio cuenta de los resultados.

El siguiente es un extracto de un artículo del 7 de enero de Cynthia Drummond de El sol del oestereimpreso con permiso:

Scott MacNeill estaba en Ninigret Park, con su telescopio enfocado en el cometa «Ison», cuando vio algo que nunca antes había visto: un fenómeno celestial llamado «luz zodiacal». Después de varias décadas de estar oscurecido por la contaminación lumínica, la característica volvió a ser visible, gracias a la ordenanza de «cielo oscuro» de la ciudad.

Al principio, MacNeill, un astrónomo y director asistente del observatorio Frosty Drew, no creía lo que estaba viendo. El cono de luz, que inicialmente pensó que era contaminación lumínica, resultó ser un resplandor blanco y tenue que los astrónomos del observatorio no habían visto en la memoria reciente.

Una línea de visitantes se proyecta en silueta contra el cielo de la tarde mientras esperan para entrar en el Observatorio Frosty Drew.  (Susannah Snowden / El sol del oeste)
Una línea de visitantes se proyecta en silueta contra el cielo de la tarde mientras esperan para entrar en el Observatorio Frosty Drew. (Susannah Snowden / El sol del oeste)

«Verlo en Nueva Inglaterra, punto, es increíble, la luz zodiacal es un marcador común para la calidad de una ubicación de cielo oscuro».

– Scott MacNeill, astrónomo, Observatorio Frosty Drew

“Estuve sentado por un minuto, solo mirando el cielo, y dije ‘espera un minuto. Este es el sureste, y al sureste está el océano. ¿Qué se avecina en el sureste? Y luego noté el cono. Y yo estoy como ‘de ninguna manera. Eso no puede ser luz zodiacal. He escuchado tantas historias sobre los días de antaño en Frosty Drew cuando solías ver la luz zodiacal aquí”, dijo.

MacNeill atribuye a la ordenanza del cielo oscuro de Charlestown la reducción de la contaminación lumínica hasta el punto en que se puede volver a ver la luz zodiacal. La ordenanza, adoptada en octubre de 2012, regula la iluminación exterior comercial para mejorar el cielo oscuro de la ciudad para los observadores de estrellas y para proteger a los residentes, la vida silvestre y las plantas sensibles a la luz de los efectos de la contaminación lumínica.

Una de las disposiciones de la ordenanza requiere que los nuevos artefactos de iluminación se diseñen para enfocarse hacia abajo para que la luz no irradie hacia el cielo. La iluminación instalada antes de la aprobación de la ordenanza está exenta de las nuevas regulaciones.

El funcionario de construcción y zonificación Joe Warner explicó que después de la aprobación de la ordenanza, se modificaron dos fuentes principales de contaminación lumínica cerca del observatorio para que fueran menos contaminantes.

“En el Refugio de Vida Silvestre de Ninigret, algunas de las luces de los postes se cambiaron a iluminación compatible con el cielo oscuro. El establo de ambulancias de Charlestown también reemplazó sus luces con luces compatibles con el cielo oscuro”, dijo.

Charlestown ha sido reconocido como uno de los únicos puntos oscuros en la costa de Nueva Inglaterra, un placer poco común para las personas que disfrutan mirando el cielo nocturno.

(Lea el artículo completo en el sitio web de The Westerly Sun aquí.)

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Es fantástico ver que se producen resultados como este y siendo publicitado, ya que los cielos oscuros se han vuelto bastante raros en muchas áreas pobladas del mundo. Las personas que viven en o cerca de las principales áreas metropolitanas, incluso en los extensos suburbios circundantes, a menudo nunca obtienen un cielo realmente oscuro, no como para que las estrellas más tenues, la Vía Láctea, las lluvias de meteoritos, y sí, la luz zodiacal, se puedan ver fácilmente. en una noche por lo demás clara. La vista de un cielo nocturno lleno de estrellas que ha sido parte de la existencia humana durante milenios ha sido empañado constantemente por el resplandor turbio de la iluminación artificial. Por suerte grupos como el Asociación Internacional de Cielo Oscuro están tratando activamente de cambiar eso, pero el cambio no siempre es bienvenido, o rápido.

Al menos, en una ciudad de Rhode Island de todos modos, se ha ganado una pequeña victoria por la noche.

(HT a la Universidad de Brown Observatorio Ladd en Providence por el aviso de esta historia.)

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