Las sales hacen brillar a Ceres

Al acercarse al planeta enano Ceres que había comenzado en enero de 2015, la sonda de la NASA Dawn había revelado puntos brillantes en la superficie, cuya naturaleza intrigaba a los astrofísicos. Andreas Nathues, del Instituto Max Planck para el Estudio del Sistema Solar, en Gotinga, en Alemania, y colegas analizaron los datos e imágenes de la Cámara de encuadre de la sonda Amanecer en órbita alrededor de Ceres desde el 6 de marzo, 2015, y llegó a la conclusión de que las regiones brillantes son ricas en sales, probablemente sulfato de magnesio.

La sonda Dawn comenzó su viaje a través del Sistema Solar en 2007. A su llegada al cinturón principal de asteroides, entre Marte y Júpiter, visitó el asteroide Vesta entre 2011 y 2012 y luego entró en órbita alrededor de Ceres, el cuerpo más grande en el cinturón de asteroides con un diámetro promedio de aproximadamente 950 kilómetros. Las fotografías de la superficie del planeta enano revelan 130 áreas más brillantes, las más brillantes son las de los cráteres Occator (90 kilómetros de ancho) y Oxo (10 kilómetros de ancho). Las propiedades ópticas de estas áreas, asociadas con la detección de vapor de agua en el medio ambiente de Ceres por el telescopio espacial Herschel , sugirieron tres posibles explicaciones sobre su naturaleza: agua helada, minerales arcillosos o sales. El análisis espectroscópico de hoy está de acuerdo con la presencia de hexahidrita, sales de sulfato de magnesio hidratadas.

Además, Dawn observó la formación de neblina en los cráteres Occator y Oxo cuando lo enciende el Sol; niebla que desaparece una vez que la región se sumerge en la sombra. Probablemente sea helado que, calentado por la luz solar, sublime al llevar consigo pequeños cristales de hielo y polvo.

Occator y Oxo son regiones geológicamente muy jóvenes: la fecha de conteo del número de cráteres de impacto visibles en esta región indica una edad de aproximadamente 74 millones de años. Las colisiones con cuerpos pequeños habrían expuesto el sótano de Ceres, escondido debajo de una superficie más oscura. Los puntos brillantes más antiguos habrían perdido gradualmente su brillo debido a la erosión debido al viento solar y al impacto de los micrometeoritos.

Este enigma apenas se resolvió, ha surgido otro sobre la composición de Ceres y la formación del planeta enano. Las encuestas de Dawn han mostrado la presencia de grandes cantidades de amoníaco en las rocas en la superficie del planeta enano. A esta distancia del Sol, si el amoníaco no se incorporara a los silicatos, se evaporaría. Lo mismo era cierto en el disco protoplanetario en el origen del Sistema Solar: el amoníaco en forma gaseosa ha migrado de las regiones más cercanas al Sol a las regiones más distantes, más allá de la órbita actual de Neptuno. La región del cinturón de asteroides es, por lo tanto, relativamente pobre en amoníaco. Entonces, ¿de dónde viene el amoníaco Ceres? ? Se están estudiando dos hipótesis: Ceres se formó muy lejos del Sol y luego migró al cinturón de asteroides, o los cuerpos del cinturón de Kuiper pudieron llevar amoníaco a Ceres por colisiones. Ceres aún no ha revelado toda su historia !

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