Misión Rosetta: primera evaluación

El cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko, apodado Tchouri, finalmente comienza a revelarse. Los primeros resultados sobre sus dimensiones, densidad, estructura, campo magnético, etc., obtenido mediante mediciones de sondas espaciales Rosetta , se han publicado. Lanzada en 2004 por la Agencia Espacial Europea (ESA), la sonda y sus 12 instrumentos han estado en acción desde que entró en órbita alrededor del cometa en agosto de 2014.

La primera observación significativa de la cámara Osiris es la forma del cometa. Consta de dos partes, el «cuerpo» y la «cabeza»,

conectado por un estrecho «cuello». Los astrofísicos han medido y modelado las dimensiones del cometa, su volumen, su masa, su densidad, su eje de rotación y su período de rotación. Tchouri sería una mezcla porosa de hielo y polvo, lo que le da una densidad de solo 470 kilogramos por metro cúbico. Flotaría en el agua !

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Una superficie llena de sorpresas

La cámara Osiris permitió crear un modelo tridimensional de la superficie del cometa (con la excepción del 30% de la superficie por el momento inmerso en la noche polar). Los investigadores delimitaron 19 regiones y les asignaron nombres inspirados en la mitología egipcia: Imhotep, Anubis, Ma’at, etc. Estas regiones se distinguen por su morfología: lisa, cubierta de polvo, rocosa …

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Las diferentes regiones del cometa Tchouri.

El hielo de agua está poco presente en la superficie. Las áreas brillantes raras, un signo de la presencia de hielo, son pequeñas. La ausencia de hielo en la superficie se explica por su sublimación durante los pasajes anteriores cerca del Sol. El hielo estaría presente debajo de la superficie, protegido por una capa de polvo de unas pocas decenas de centímetros a unos pocos metros.

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Las flechas indican rastros de hielo de agua en la superficie.

El polvo está omnipresente en la superficie del cometa Tchouri. Resulta de la intensa erosión del cometa cuando se acerca al Sol. El cometa pierde materia por diferentes mecanismos de desgasificación más o menos violentos. Cuando el hielo se sublima, el polvo se lava pero la parte cae a la superficie. Los investigadores observaron dunas de polvo, posibles flujos de un agujero, probablemente vinculados a procesos de fluidización del material debajo de la superficie, y los pozos teatrales de una desgasificación significativa.

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Dunas de polvo (izquierda) y trazas de polvo detrás de las rocas creadas por el viento (derecha) .

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El material ha salido de este agujero después de un fenómeno de fluidificación debajo de la superficie.

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Al aumentar el contraste en este agujero, visualizamos una desgasificación.

El desgasificación es importante especialmente en la región del cuello. Los astrofísicos también observaron una falla de 500 metros de largo. Todavía no saben si esto es consecuencia de una rápida alternancia de períodos de calentamiento y enfriamiento (otras fallas en otras partes del cometa podrían explicarse de la siguiente manera) o si esta falla está relacionada con tensiones mecánicas entre el cuerpo y la cabeza.

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Al sobreexponer la imagen de la cámara Osiris, se distinguen las zonas de desgasificación del cometa, particularmente importantes en el «cuello».

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Este detalle del cuello resalta la falla de 500 metros de largo.

Las lecturas del instrumento Virtis indican que la superficie también contiene numerosas moléculas orgánicas (CH4, CO, CO2, CH3OH). Su análisis sugiere, según algunos modelos de química prebiótica, que el cometa se habría formado en regiones muy frías, mucho más allá de la órbita de Júpiter.

Pequeños huevos agregados

Algunas imágenes revelan pistas sobre la formación del cometa 67P / Churyumov-Gerasimenko. La cámara Osiris observó pequeñas estructuras en forma de «huevos pequeños», cada uno de los cuales mide aproximadamente tres metros de diámetro. Estos podrían ser los ladrillos elementales del cometa que se fusionaron durante su formación en un contexto de baja gravedad, lo que explicaría la baja densidad del todo.

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En este acantilado, hay estructuras en forma de huevo.

Pero queda una pregunta: ¿se formó el cometa a partir de la fusión de dos piezas, o es un solo bloque que fue erosionado especialmente en su centro, formando el cuello? ?

El cabello y el campo magnético

Cuando Tchouri se acerca al Sol, pierde más y más materia. Los diversos instrumentos de Rosetta midieron el tamaño de las partículas en el cabello cometario, así como su composición y la variabilidad de la emisión de partículas del núcleo de la estrella. En agosto de 2014, el cometa perdió alrededor de 1.2 litros de agua por segundo, en comparación con 0.3 litros por segundo en junio de 2014.

Además, la radiación ultravioleta del Sol y el viento estelar ionizan cada vez más las moléculas de agua en el cabello del cometa. Los astrofísicos han demostrado que estas partículas cargadas crean un campo magnético alrededor del cometa, que aumenta a medida que aumenta el número de moléculas de agua.

Pero dónde está Philae ?

El módulo de aterrizaje Philae , caído en Rosetta , aterrizó en la superficie del cometa el 12 de noviembre de 2014. Sus instrumentos llevaron a cabo varias mediciones, pero su increíble aterrizaje interrumpió la misión. Philae rebotó varias veces y terminó su curso lejos del lugar de aterrizaje planificado, en un área sombreada. Por lo tanto, no puede recargar sus baterías gracias a sus paneles solares como se había planeado.

Incluso con la cámara Osiris de la sonda Rosetta, los investigadores no pudieron determinar la posición exacta de Philae [194. Las imágenes, tomadas entre 18 y 28 kilómetros de la superficie, tienen una resolución insuficiente para permitir encontrar el dispositivo del tamaño de una lavadora. Gracias a los datos emitidos por el instrumento Consert del módulo de aterrizaje, el equipo de la misión pudo restringir el área donde Philae se encuentra en una banda de 350 metros por 30.

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En rojo, el área donde probablemente sea Philae . Visto desde 18 kilómetros sobre el nivel del mar, el módulo de aterrizaje ocuparía tres píxeles !

Un sobrevuelo de Rosetta a seis kilómetros de la superficie está programado para el 14 de febrero, pero la sonda no pasará sobre el área correcta. Según Matt Taylor, gerente científico de Esa en Rosetta , el programa Rosetta está cargado y no habrá modificaciones para tratar de encontrar Philae en los próximos meses.

Philae se despertará ?

Inicialmente, Philae recibiría luz solar 6.5 horas por revolución cometaria (el día dura 12.4 horas en Tchouri). En su posición actual, cuando se puso en espera, Philae tenía solo 1.3 horas de luz por ciclo; muy poco para recargar sus baterías. Los investigadores esperan que el tiempo de iluminación aumente en los próximos meses.

Los investigadores esperan que ya en marzo de Philae pueda comenzar a recargarse. Pero no tendrá suficiente energía para comunicarse de todos modos antes de al menos mayo o junio: necesita 17 vatios para despertarse y decir «hola». Pero aún será necesario que Rosetta esté atento y bien ubicado para recibir el mensaje. Entonces Philae todavía tendrá que acumular mucha energía antes de atacar la segunda parte de su misión científica.

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