Nacimiento de estrellas visto por AKARI

La nave espacial japonesa AKARI, anteriormente conocida como Astro-F, capturó esta fotografía de la nebulosa de reflexión IC 1396. Esta nebulosa es una brillante región de formación de estrellas ubicada a unos 3.000 años luz de la Tierra en la constelación de Cefeo, y contiene varias estrellas jóvenes docenas de veces más masivo que nuestro Sol. AKARI pudo revelar muchas estrellas nuevas que antes eran invisibles debido a su capacidad de ver en el espectro infrarrojo lejano.

AKARI, el satélite astronómico infrarrojo de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) con la participación de la ESA, continúa su estudio del cielo y su mapeo de nuestro cosmos en luz infrarroja. Nuevas imágenes emocionantes tomadas recientemente por AKARI representan escenas del nacimiento y muerte de las estrellas.

La cámara infrarroja (IRC) de AKARI tomó imágenes de la nebulosa de reflexión IC 1396 en la constelación de Cefeo (una nebulosa de reflexión es una nube de polvo que refleja la luz de las estrellas cercanas). IC 1396 es una brillante región de formación de estrellas ubicada a unos 3000 años luz de nuestro Sistema Solar, en una región donde actualmente están naciendo estrellas muy masivas, varias decenas de veces más masivas que nuestro Sol. El nacimiento de estrellas en la región central de la imagen ha barrido el gas y el polvo hacia la periferia de la nebulosa, creando una estructura hueca en forma de caparazón.

Ahora se está produciendo una nueva generación de estrellas dentro del gas comprimido en estas estructuras de capa exterior. Con esta imagen de alta resolución y calidad de IC 1396, AKARI ha revelado por primera vez la distribución detallada del gas y el polvo barridos por toda la nebulosa.

Una comparación entre una imagen visible de IC 1396 y la vista de AKARI de la misma área muestra que las estrellas que nacen en regiones que aparecen oscuras en luz visible (izquierda), sin embargo, parecen brillantes si se observan en luz infrarroja (derecha).

El gas que ha sido barrido crea estructuras similares a filamentos brillantes que se ven en el infrarrojo en las regiones circundantes. El polvo en el gas es calentado por la intensa luz proveniente tanto de la estrella masiva en el centro de la nebulosa como de las estrellas recién nacidas en el mismo gas denso, y emite luz infrarroja.

El grupo brillante que se ve en el lado derecho ligeramente descentrado se conoce como la ‘Nebulosa Trompa de Elefante’, una región de formación estelar también. Aparece como una nebulosa oscura en la luz visible (imagen de la izquierda), pero es muy brillante en el infrarrojo. Es un grupo de gas denso que originalmente no fue expulsado debido a su muy alta densidad.

Se espera que muchas estrellas recién nacidas que antes eran desconocidas se detecten gracias a la nueva imagen de AKARI, mientras que el análisis detallado de estos datos revelará la historia de la formación estelar en esta área.

El instrumento Far-Infrared Surveyor (FIS) de AKARI tomó imágenes de la gigante roja ‘U Hydrae’, una estrella ubicada a unos 500 años luz de nuestro Sol. Las observaciones de AKARI han revelado nubes de polvo muy extensas que rodean este objeto.

Las estrellas con masas cercanas a la de nuestro Sol se expandirán durante las últimas etapas de su vida y se convertirán en las llamadas estrellas ‘gigantes rojas’. Durante la fase final de su vida, estas estrellas a menudo expulsan gas de su superficie al espacio interestelar: se forma polvo en el gas expulsado, y esta mezcla de gas y polvo se expande y escapa de la estrella.

Las imágenes de alta resolución y calidad superior de AKARI permitieron la detección clara de una nube de polvo con forma de caparazón que rodea a U Hydrae a una distancia de aproximadamente 0,3 años luz de la estrella central, lo que implica que tuvo lugar una eyección de masa corta y violenta en la estrella alrededor de hace 10 000 años.

AKARI (anteriormente conocido como ASTRO-F) se lanzó el 21 de febrero de 2006 (UT) desde el Centro Espacial Uchinoura, Japón, y comenzó su estudio completo del cielo en abril de 2006.

Fuente original: Comunicado de prensa de la ESA

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