New Horizons escanea Plutón mientras la Tierra espera: cielo y telescopio

New Horizons sobrevoló Plutón y sus lunas el día de hoy, pero la nave espacial se mantuvo fuera de contacto con la Tierra mientras terminaba sus observaciones históricas.

Actualizar: A las 8:53 pm EDT, justo a tiempo, New Horizons «llamó a casa» con un fuerte enlace de radio y una lista de lecturas de estado de ingeniería. Según todos los indicios, la nave espacial ejecutó sus observaciones preprogramadas exactamente según lo planeado, y su hardware y otros sistemas se mantienen en buen estado.

Al difunto astrónomo Carl Sagan le gustaba decir que la nuestra es la única generación que explorará el sistema solar por primera vez. En ese espíritu, y adoptando una definición generosamente amplia de «generación», vale la pena señalar que en esta fecha ocurrieron dos hitos de la exploración planetaria.

Mariner 4 imagen de Marte
Una de las imágenes tomadas por el Mariner 4 en julio de 1965 muestra cráteres en la región de Memnonia Fossae de Marte. El gran cráter cortado por el centro a la derecha del marco es Dejnev de 156 km de ancho.
NASA

el primero fue El sobrevuelo de la Mariner 4 a Marte, pasando a solo 6,120 millas (9,846 km) de la superficie del Planeta Rojo. (Nota histórica a pie de página: el momento en que los dos estuvieron más cerca ocurrió el 15 de julio de 1965, a la 1:00:57 hora universal).

Con una tasa de transmisión máxima de solo 3313 bits por segundo, los resultados de su cámara, magnetómetro, detector de polvo y otros instrumentos tardaron mucho en llegar a la Tierra. Pero valio la pena la espera. los 21 imágenes en blanco y negro (y parte de un 22) transmitido a la Tierra reveló un paisaje sombrío y lleno de cráteres muy diferente de lo que la mayoría de los investigadores habían imaginado, una impresión en última instancia falsa que persistió hasta que las misiones posteriores demostraron lo contrario.

Hoy fuimos testigos de otro importante «primero» interplanetario. de la NASA Nave espacial Nuevos Horizontes pasó velozmente por Plutón y sus cinco lunas, acercándose más al célebre planeta enano a las 11:49:57 hora universal (± unos 30 segundos) y a una distancia de aproximadamente 7,750 millas (12,500 km). Esta mañana, el investigador principal y animador principal Alan Stern (Instituto de Investigación del Suroeste) instó a una sala repleta de cientos de espectadores a cantar los segundos finales de la cuenta regresiva, en particular, comenzando en «9».

Multitud de cuenta regresiva de New Horizons
Una gran multitud entusiasta cuenta regresivamente hasta el momento de acercamiento más cercano a Plutón de New Horizons en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland. Click en la imagen para ver ciencia y tecnología vídeo de la cuenta atrás.
NASA/Bill Ingalls

Sabemos que New Horizons pasó zumbando por Plutón a 8,6 millas (13,8 km) por segundo, las leyes del movimiento lo aseguran, pero lo que no Lo que se sabe, sin embargo, es si la nave espacial completó su complicada secuencia de mediciones. De hecho, ha estado incomunicado desde anoche a las 23:17 EDT.

La noticia del resultado del sobrevuelo llegará más tarde, aproximadamente a las 9:00 p.

Dos mundos, dos historias

Corazón de Plutón, 13 de julio
La nave espacial New Horizons de la NASA tomó esta imagen de Plutón con su cámara de reconocimiento de largo alcance (LORRI) el 13 de julio de 2015. La imagen en color se combinó con información en color de menor resolución del instrumento Ralph que se adquirió anteriormente. Esta es la última y más detallada imagen enviada a la Tierra antes del acercamiento máximo de la nave espacial el 14 de julio.
NASA / APL / SwRI

Aún así, el puñado de imágenes de primer plano y otros datos que ya han llegado al suelo son asombrosos. Aquí, en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, que sirve como centro de control de New Horizons, el día ha estado lleno de breves encuentros con el personal de la misión cansado pero muy feliz.

Cuando se le preguntó acerca de sus sentimientos durante la interrupción de 22 horas en el contacto por radio en una conferencia de prensa esta mañana, la gerente de operaciones de la misión, Alice Bowman, explicó que es como una madre preocupada que confía en que su hijo haga lo que le enseñamos a hacer. «Estoy nervioso y orgulloso al mismo tiempo».

Hoy, el equipo lanzó nuevos primeros planos dramáticos de Plutón y Caronte, una verdadera pareja extraña de mundos.

Lo primero que se vio fue una imagen alucinante de Plutón, tomada ayer con el LORRI (Long Range Reconnaissance Imager) cuando la nave espacial estaba a 476 000 millas (768 000 km) de su objetivo. Al mostrar detalles de hasta 3 millas de ancho, revela detalles dramáticos en y alrededor de una característica ecuatorial brillante que se vio por primera vez hace unas semanas y que recibe el sobrenombre de «El corazón». Aproximadamente 1,000 millas de ancho, parece bastante suave en su parte occidental (izquierda) pero más irregular hacia el extremo oriental. (Sin embargo, Jeff Moore, quien encabeza el equipo de geología/geofísica de misiones, advierte que la compresión de los datos de la imagen podría suavizar artificialmente los detalles a pequeña escala).

Este «corazón» está flanqueado por amplias regiones oscuras de origen o composición desconocidos. Probablemente no sean afloramientos rocosos, aunque la densidad de Plutón argumenta que el interior debería consistir principalmente en material rocoso. Lo más probable es que sea algún tipo de barniz rico en carbono. La razón científica es que, dado el tiempo suficiente para ser irradiado por la luz ultravioleta del Sol y la radiación espacial, el metano congelado (CH4) que se sabe que existe en Plutón cambiará gradualmente a hidrocarburos más complejos (y oscuros).

Plutón y Caronte en falso color
Vistas en falso color de Plutón (izquierda) y Caronte incluyen imágenes tomadas a través de tres filtros visibles y de infrarrojo cercano tomadas el 13 de julio de 2015 por New Horizons. Tenga en cuenta las distintas mitades en la región en forma de corazón de Plutón y el tono rojizo en el casquete polar de Caronte.
NASA / JHU-APL / Instituto de Investigación del Suroeste

Luego, en la sesión informativa de media tarde, la científica adjunta del proyecto Cathy Olkin (Instituto de Investigación del Suroeste) reveló una nueva imagen en falso color de Plutón y Caronte que acentúa las diferencias regionales y ofrece las primeras pistas sobre su composición. Por ejemplo, el «corazón» se ve bastante tonificado en toda su amplitud, pero el tramo de color falso muestra un límite claro de izquierda a derecha con un lóbulo occidental de color melocotón y un tono azulado que domina el lado oriental moteado. También hay un matiz de amarillo anaranjado en el casquete polar norte (cerca de la parte superior).

El gris apagado de la superficie de Caronte revela, cuando se ve en color falso, que su casquete polar oscuro es rojizo. El mecanismo probable, explica Wil Grundy (Observatorio Lowell), depende del hecho de que el lado nocturno de Caronte probablemente actúa como una «trampa fría» para las moléculas de metano que escapan de la atmósfera de Plutón. Con el tiempo, la radiación espacial ha convertido estas moléculas atrapadas en los mismos tipos de compuestos orgánicos rojizos de gran masa que se ven en Plutón.

Caronte revelado
Abismos, cráteres y una región oscura del polo norte se revelan en esta imagen de Caronte tomada por New Horizons el 11 de julio de 2015.
norteASA / JHU-APL / Instituto de Investigación del Suroeste

Finalmente, John Spencer (Instituto de Investigación del Suroeste) mostró una imagen ricamente detallada de LORRI de Caronte. La superficie parece golpeada y los abundantes cráteres (o, por ahora, vagas características circulares) sugieren que la superficie es antigua.

Un gran cráter ha creado una salpicadura de material brillante (¿helado?) —completo con rayos— a través de la superficie que de otro modo sería oscura. Esto sugiere a los geólogos del equipo que el exterior de Caronte se ha oscurecido gradualmente con el tiempo a medida que las moléculas de hielo de agua se subliman y dejan fragmentos de materia sólida rica en carbono que se habían mezclado. (El mismo proceso ha oscurecido la superficie de otras lunas heladas, como como Calisto.)

El juego de espera de New Horizons

Stern y sus equipos científicos siguen asegurándonos que lo mejor está por venir. Por ejemplo, están esperando una imagen de Plutón, que se presentará mañana, mostrando su superficie con una resolución 10 veces mejor que la que hemos visto hasta ahora.

Pero esta noche, las grandes imágenes que se avecinan serán menos importantes que esa ráfaga de telemetría muy esperada para confirmar que New Horizons ha hecho todo lo que sus controladores le han pedido y está listo para enviar sus gigabytes de hallazgos a la Tierra, incluso como Plutón y Caronte. comienza a retroceder en el espacio interplanetario detrás de él.

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