Nubes observadas en una enana marrón

¿Qué hora es en el enano marrón Luhman 16B? ? Esta pregunta puede ser respondida pronto. De hecho, utilizando el telescopio VLT (Very Large Telescope) del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Chile, Ian Crossfield, del Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg, Alemania, y sus colegas pudieron dibujar un mapa de la cubierta Luman en la superficie

Las enanas marrones son la etapa intermedia en masa entre las estrellas y los planetas gaseosos gigantes. Los primeros se observaron hace solo 20 años porque, apenas irradiando, son muy oscuros. Las enanas marrones son de hecho muy poco masivas para la fusión del hidrógeno, la fuente de energía que hace que las estrellas brillen dentro de ellas. El calor de las enanas marrones proviene principalmente de la energía acumulada durante su formación, cuando una nube de gas y polvo se derrumba. Su temperatura puede alcanzar hasta 2.500 ° C, antes de disminuir gradualmente con el tiempo.

Según los modelos, por debajo de 2000 ° C, se forman nubes compuestas de partículas minerales (aluminatos de calcio, silicatos y hierro) en la atmósfera de enanas marrones. Desaparecen cuando la temperatura es de solo 1000 ° C, repentinamente «fluiendo» en las profundidades de la estrella o fragmentándose para formar nubes dispersas como se puede observar en Júpiter o Saturno.

La estructura de capas de la atmósfera de una enana marrón ya se había observado en 2012. Pero Ian Crossfield y sus colegas van más allá hoy, mapeando la capa de nubes. Utilizaron el espectrógrafo infrarrojo CRIRES del VLT para estudiar el sistema binario enano marrón Luhman 16AB. Descubierto en 2013, es el tercer sistema estelar más cercano después de Alpha Centaur y la estrella de Barnard. Luhman 16 A y B están lo suficientemente cerca como para que la observación haya revelado variaciones en su intensidad de luz. Estas variaciones podrían deberse a las nubes atmosféricas. Sin embargo, la temperatura de las dos enanas marrones está cerca del umbral de desaparición del polvo atmosférico, por lo tanto, podría ser nubes dispersas en lugar de una capa de nubes uniforme.

Los astrónomos se centraron en Luhman 16B, que tiene un período de rotación de 4,9 horas. El espectrógrafo observó en particular la presencia de monóxido de carbono y agua en su atmósfera. Los investigadores han resaltado áreas más oscuras y áreas más claras en la superficie de la estrella. Según su análisis, los puntos negros marcarían la presencia de nubes de gran altitud que enmascaran la emisión infrarroja de la estrella, mientras que las áreas de luz serían agujeros en la capa de nubes, lo que dejaría pasar la radiación.

Estas observaciones son, por lo tanto, compatibles con un modelo de nubes en capas. Además, la técnica utilizada también podría usarse para estudiar la atmósfera de exoplanetas, cuyas imágenes también están comenzando a obtenerse y el «clima» esbozado por otros métodos.

Animación que presenta la distribución de nubes en la superficie Luhman 16B durante su rotación. Las áreas oscuras corresponden a las nubes. © I. J. M. Crossfield et al./ ESO

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