Nuevos océanos descubiertos en una luna en el Sistema Solar y un planeta extrasolar

Europa, el satélite de Júpiter, Encelado, la luna de Saturno, Marte, en un pasado pasado, alberga o ha albergado océanos de agua líquida. Definitivamente no es el privilegio de la Tierra ! Y a esta lista, ahora debemos agregar Dioné, otra luna de Saturno, y quizás Proxima Centauri b, el exoplaneta más cercano al Sistema Solar, recientemente descubierto.

Dioné, primero. Esta luna helada de 1100 kilómetros de diámetro escondería un océano a 100 kilómetros debajo de su superficie. Mikael Beuthe, del Observatorio Real de Bélgica y sus colegas hicieron este descubrimiento gracias a los datos obtenidos durante el reciente sobrevuelo del satélite por la sonda Cassini . Las mediciones del campo gravitacional de Dioné les permitieron completar un modelo numérico de su estructura, lo que indica que un océano de agua líquida de varias decenas de kilómetros de profundidad estaría presente entre el núcleo rocoso y la corteza de hielo.

Los investigadores también aplicaron su modelo a la estructura de Encelado, y concluyeron que el océano de esta luna solo se ubicaría a unos pocos kilómetros debajo de la superficie, lo que corrobora los últimos estudios. Más grande y menos famoso que Encelado y sus gigantescos géiseres del Polo Sur, Dioné parece más tranquilo, pero su superficie fracturada sugiere un pasado geológico igualmente tumultuoso.

Igualmente sorprendente es el resultado del trabajo de Bastien Brugger, el laboratorio de astrofísica de Marsella, y sus colegas. El equipo se centró en el exoplaneta Proxima Centauri b. Este planeta en órbita alrededor de Proxima Centaur, la estrella más cercana al Sol, fue descubierto este verano por el equipo de Guillem Anglada-Escudé en la Universidad Queen Mary de Londres. Además de su proximidad, Proxima b también es un parecido parsa interesante con la Tierra: su masa es solo 1.3 veces mayor que la Tierra y su órbita se encuentra en la zona habitable, es decir, a la distancia correcta de su estrella para poder albergar agua líquida en su superficie. Sin embargo, no sabemos su radio. El tamaño de un exoplaneta generalmente se estima durante un tránsito (el paso del planeta frente a su estrella), pero tal observación no se pudo hacer para Proxima b. Sin embargo, el radio es un hecho crucial que, combinado con la masa, permite determinar la densidad del planeta y tener una idea de su estructura.

Bastien Brugger y sus colegas optaron por un enfoque diferente. Simularon las posibles composiciones de Proxima b conociendo su masa y así obtuvieron una estimación de su radio. El planeta podría ser gaseoso, como un pequeño Neptuno, pero los investigadores restringieron su estudio al caso más probable simulando solo planetas densos con un núcleo de metal y una capa rocosa (como los planetas terrestres del Sistema Solar) y posiblemente una masa significativa de agua, como las lunas congeladas de Júpiter o Saturno.

Obtienen así una amplia gama de posibles configuraciones. La versión más densa, con un radio mínimo de 5.990 kilómetros, tiene un núcleo de metal que representa el 65% de la masa total, el resto es la capa rocosa. Este planeta está bastante cerca de Mercurio por su estructura. La configuración menos densa tiene un radio de 8.920 kilómetros (1,4 veces el de la Tierra). El agua representaría el 50% de su masa. El planeta estaría completamente cubierto con un océano líquido de 200 kilómetros de profundidad. Abajo, debido a la enorme presión, el agua estaría en forma de hielo hasta el abrigo rocoso, de 3.100 kilómetros de profundidad.

La verdadera cara de Proxima b está probablemente en algún lugar entre estas dos configuraciones, pero sugiere la posibilidad de un planeta oceánico, una idea hasta ahora puramente teórica. Las indicaciones sobre el tamaño del planeta obtenidas por los investigadores serán información útil para las próximas observaciones de Proxima b. Los datos del agua también son valiosos para los astrofísicos interesados en escenarios de entrenamiento de exoplanetas. Estimar la cantidad de agua también estudiará la influencia de la radiación ultravioleta y X de la estrella (mucho más intensa que la del Sol) en la pérdida de agua por evaporación del planeta, un fenómeno aún poco documentado.

Para los exobiólogos, el descubrimiento de océanos de agua líquida en lunas y planetas distantes es una noticia emocionante. Todos estos son lugares donde se podría establecer una química compleja, en particular en la interfaz entre roca y agua líquida como en Dioné o Encelado. Y, quién sabe, permita el desarrollo de la vida tal como la conocemos. Pero el agua líquida no es necesariamente esencial para la vida. De hecho, se ha demostrado recientemente que podría existir una rica química prebiótica basada en hidrocarburos en Titán.

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