Oberón, la luna de Urano – Universe Today

En 1610, Galileo observó cuatro satélites que orbitaban alrededor del distante gigante gaseoso de Júpiter. Este descubrimiento iniciaría una revolución en la astronomía y alentó más exámenes del Sistema Solar exterior para ver qué otros misterios contenía. En los siglos que siguieron, los astrónomos no solo descubrieron que otros gigantes gaseosos tenían sistemas de lunas similares, sino que estos sistemas eran bastante extensos.

Por ejemplo, Urano tiene un sistema de 27 satélites confirmados. De estos, Oberon es el satélite más externo, así como el segundo más grande y el segundo más masivo. Nombrada en honor a un mítico rey de las hadas, también es la novena luna más masiva del Sistema Solar.

Descubrimiento y Denominación:

Descubierto en 1787 por Sir William Herschel, Oberon fue uno de los dos principales satélites descubiertos en un solo día (el otro es la luna de Urano, Titania). En ese momento, informó haber observado otras cuatro lunas; sin embargo, el Real Sociedad Astronómica más tarde determinaría que estos eran falsos. Pasarían casi cinco décadas después de que se descubrieran las lunas que un astrónomo que no fuera Herschel las observó.

Inicialmente, se hizo referencia a Oberón como «el segundo satélite de Urano», y en 1848, William Lassell le dio la designación de Urano II. En 1851, Lassell descubrió las otras dos lunas de Urano, más tarde llamadas Ariel y Miranda, y comenzó a numerarlas en función de su distancia al planeta. Oberón recibió así la designación de Urano IV.

Comparación de tamaño entre la Tierra, la Luna y la luna de Oberón en Saturno.  Crédito: Tom.Reding/Dominio público
Comparación de tamaño entre la Tierra, la Luna y la luna de Oberón de Urano. Crédito: Tom.Reding/Dominio público

En 1852, el hijo de Herschel, John, sugirió nombrar las lunas que su padre observó Oberon y Titania, a pedido del propio Lassell. Todos estos nombres fueron tomados de las obras de William Shakespeare y Alexander Pope, con el nombre Oberon derivado del Rey de las Hadas en Sueño de una noche de verano.

Tamaño, Masa y Órbita:

Con un diámetro de aprox. 1.523 kilómetros, una superficie de 7.285.000 km² y una masa de 3,014 ± 0,075 x 10²¹ kilogramos, Oberón es la segunda luna más grande y la segunda más masiva de Urano. También es la novena luna más masiva del sistema solar.

A una distancia de 584.000 km de Urano, es la más lejana de las cinco lunas principales de Urano. Sin embargo, esta distancia está sujeta a cambios, ya que Oberón tiene una pequeña excentricidad e inclinación orbital en relación con el ecuador de Urano. Tiene un período orbital de unos 13,5 días, coincidiendo con su período de rotación. Esto significa que Oberon es un satélite síncrono bloqueado por mareas con una cara siempre apuntando hacia el planeta.

Dado que (como todas las lunas de Urano) Oberón orbita el planeta alrededor de su plano ecuatorial, y Urano orbita el Sol casi de costado, la luna experimenta un ciclo estacional bastante extremo. Esencialmente, tanto el polo norte como el sur pasan un período de 42 años en completa oscuridad o bajo la luz del sol, con el sol saliendo cerca del cenit sobre uno de los polos en cada solsticio.

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Viajero 2:

Hasta ahora, las únicas imágenes de primer plano de Oberon han sido proporcionadas por el viajero 2 sonda, que fotografió la luna durante su sobrevuelo de Urano en enero de 1986. Las imágenes cubren aproximadamente el 40% de la superficie, pero solo el 25% de la superficie fue fotografiada con una resolución que permite el mapeo geológico.

Además, el momento del sobrevuelo coincidió con el solsticio de verano del hemisferio sur, cuando casi todo el hemisferio norte estaba a oscuras. Esto impidió que el hemisferio norte fuera estudiado en detalle. Ninguna otra nave espacial ha visitado el sistema de Urano antes o después, y actualmente no se están planificando misiones al planeta.

Composición:

La densidad de Oberón es más alta que la densidad típica de los satélites de Urano, a 1,63 g/cm³. Esto indicaría que la luna consiste en proporciones aproximadamente iguales de hielo de agua y un componente denso que no es hielo. Este último podría estar hecho de roca y de carbono material que incluye compuestos orgánicos pesados.

Las observaciones espectroscópicas han confirmado la presencia de hielo de agua cristalina en la superficie de la luna. Se cree que Oberon, al igual que las otras lunas de Urano, consiste en un manto helado que rodea un núcleo rocoso. Si esto es cierto, entonces el radio del núcleo (480 km) sería igual a aprox. 63% del radio de la luna, y su masa rondaría el 54% de la masa de la luna.

Una imagen de Oberón en falso color proyectada por computadora.  La región blanca aún no ha sido fotografiada por una nave espacial.  El gran cráter con el suelo oscuro (a la derecha del centro) es Hamlet;  el cráter Othello está en la parte inferior izquierda, y el 'cañón' Mommur Chasma está en la parte superior izquierda.  Crédito: Programa de Investigación de Astrogeología de USGS
Imagen en falso color de Oberon, que muestra los cráteres Hamlet y Othello (a la derecha del centro y abajo a la izquierda) y Mommur Chasma (arriba a la izquierda). Crédito: Programa de Investigación de Astrogeología de USGS

Actualmente, se desconoce la composición completa del manto helado. Sin embargo, si contuviera suficiente amoníaco u otros compuestos anticongelantes, la luna podría poseer una capa oceánica líquida en el límite entre el núcleo y el manto. El espesor de este océano, si existiera, sería de hasta 40 km y su temperatura rondaría los 180 K.

Es poco probable que a estas temperaturas, tal océano pueda albergar vida. Pero suponiendo que existan respiraderos hidrotermales en el interior, es posible que exista vida en pequeños parches cerca del núcleo. Sin embargo, la estructura interna de Oberón depende en gran medida de su historia térmica, que en la actualidad es poco conocida.

Datos interesantes:

Oberón es la segunda luna grande más oscura de Urano (después de Umbriel), con una superficie que parece ser generalmente de color rojo, excepto donde los depósitos de impacto recientes han dejado colores neutros o ligeramente azules. De hecho, Oberon es la luna más roja entre sus pares, con un hemisferio posterior que es significativamente más rojo que su hemisferio anterior.

El enrojecimiento de las superficies es a menudo el resultado de la meteorización espacial causada por el bombardeo de la superficie por partículas cargadas y micrometeoritos durante muchos millones de años. Sin embargo, es más probable que la asimetría de color de Oberón se deba a la acumulación de un material rojizo que se eleva en espiral desde las partes exteriores del sistema de Urano.

La superficie de Oberón es la que tiene más cráteres de todas las lunas de Urano, lo que indicaría que Oberón tiene la superficie más antigua entre ellas. De acuerdo con el nombre del planeta, estas características de la superficie llevan el nombre de personajes de las obras de Shakespeare. El cráter más grande conocido, Hamlet, mide 206 kilómetros de diámetro, mientras que los cráteres Macbeth, Romeo y Othello miden 203, 159 y 114 km respectivamente.

Urano y sus cinco lunas principales
Urano y sus cinco lunas principales. Crédito: space.com

Otras características prominentes de la superficie son lo que se conoce como chasmata: depresiones empinadas que son comparables a los valles de grietas o escarpes aquí en la Tierra. El chasmata más grande conocido en Oberón es el Mommur Chasma, que mide 537 km de diámetro y toma su nombre del bosque encantado del folclore francés que fue gobernado por Oberón.

Como puede ver claramente, hay muchas cosas que aún se desconocen sobre este satélite. Al igual que sus pares, todavía está abierto a la especulación cómo llegaron a existir y qué secretos pueden esconderse debajo de sus superficies. Uno solo puede esperar que las generaciones futuras elijan montar otra expedición tipo Voyager al Sistema Solar Exterior con el fin de estudiar los satélites de Urano.

Hemos escrito muchos artículos interesantes sobre las lunas de Urano aquí en Universe Today. ¿Cuántas lunas tiene Urano? y datos interesantes sobre Urano.

Para obtener más información, consulte la página de exploración del sistema solar de la NASA en Oberón y la página de Nine Planet en Oberón.

Astronomy Cast también tiene un buen episodio sobre el tema. Aquí está Episodio 62: Urano.

Fuentes:

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