Ondas gravitacionales: una segunda señal detectada

Cien años: era el tiempo que había que esperar entre la teoría de la relatividad general de Albert Einstein y la primera detección de ondas gravitacionales. Tres meses: la duración separa la primera detección de la segunda. El 26 de diciembre, el detector LIGO midió un tren de ondas gravitacionales, después del de septiembre de 2015.

Las ondas gravitacionales son deformaciones del espacio-tiempo, causadas por el desplazamiento de objetos masivos, que se extienden a la velocidad de la luz. Al igual que las primeras ondas detectadas, esta nueva señal fue emitida por la coalescencia de dos agujeros negros que gravitan entre sí. Se acercan lentamente al perder energía en forma de ondas gravitacionales, luego su «válvula» se acelera hasta que se fusionan. Después de un viaje de 1.400 millones de años, las olas pasaron por el detector LIGO el 26 de diciembre de 2016.

El análisis de la señal permitió deducir la masa de los dos agujeros negros: 8 y 14 veces la del Sol. Más ligero que los observados en septiembre de 2015 (29 y 36 masas solares), su acercamiento fue, por lo tanto, menos abrupto, por lo que la señal registrada, más débil, es más larga: dura varios segundos contra solo 0.5 segundos para la anterior. Por lo tanto, se pudo observar un mayor número de órbitas antes de la fusión, lo que permite verificar, además de la primera detección, la teoría de la relatividad general.

Dos coalescencias de agujeros negros observados en el espacio de tres meses: coincidencia ? No para los científicos de las colaboraciones de LIGO y Virgo, para quienes esta segunda señal confirma la abundancia de agujeros negros binarios en el Universo. Además, los datos recopilados por el detector entre septiembre de 2015 y enero de 2016 parecen indicar que se habría registrado un tercer evento el 2 de octubre, pero el grado de confianza en esta señal no es suficiente.

Estas observaciones fueron posibles gracias al reinicio del detector LIGO en una versión mejorada (LIGO avanzado) en septiembre de 2015. La versión mejorada del detector europeo Virgo tendrá que reiniciarse para el otoño de 2016. El mayor número de observaciones esperadas responderá muchas preguntas sobre los agujeros negros binarios, especialmente su origen: son parejas de estrellas que evolucionan en agujeros negros o agujeros negros mientras capturan a otros ? En cualquier caso, se ha dado un nuevo paso en el uso de ondas gravitacionales como herramienta para explorar el Universo.

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