Primero un cráter, luego dirígete a las colinas

Primero un crater luego dirigete a las colinas

Crédito de la imagen: NASA/JPL

El Spirit Rover de la NASA completó su maniobra de giro sobre su plataforma de aterrizaje y está casi listo para rodar sobre la superficie marciana. Los científicos de la misión han decidido que el primer objetivo del rover será un cráter de impacto de 200 metros de ancho relativamente cercano, que se encuentra aproximadamente a 250 metros al noreste del lugar de aterrizaje. Un cráter como este es un agujero conveniente en el suelo que le permite al rover mirar hacia atrás en la historia marciana para ver si hay capas sedimentarias; una indicación segura de que hubo agua estancada en el pasado. Después de estudiar el cráter, Spirit se dirigirá a un conjunto de colinas a aproximadamente 3 kilómetros de distancia; aunque, eso podría estar fuera de su rango.

El Spirit de la NASA ha comenzado a girar sobre su plataforma de aterrizaje en Marte, y los socios humanos del robot han anunciado planes para enviarlo hacia un cráter y luego hacia algunas colinas durante la misión.

Determinar exactamente dónde aterrizó la nave espacial, en el contexto de las imágenes tomadas desde la órbita, ha brindado a los planificadores un mapa útil de la vecindad. Después de que Spirit sale de su módulo de aterrizaje y examina el suelo y las rocas cercanas, los científicos e ingenieros que lo manejan desde el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, tienen la intención de decirle que se dirija a un cráter que está a unos 250 metros (unas 270 yardas) al noreste. del módulo de aterrizaje.

Tendremos cuidado cuando nos acerquemos. Nadie ha conducido hasta un cráter marciano antes”, dijo el Dr. Steve Squyres de la Universidad de Cornell, Ithaca, Nueva York, investigador principal de los instrumentos científicos en Spirit y en su Mars Exploration Rover gemelo, Opportunity.

El impacto que excavó el cráter de unos 200 metros (unas 220 yardas) de ancho probablemente arrojó rocas desde una profundidad de 20 a 30 metros (22 a 33 yardas) a la superficie circundante, donde Spirit puede encontrarlas y examinarlas. “Proporcionará una ventana al subsuelo de Marte”, dijo Squyres.

Los cráteres vienen en todos los tamaños. El principal objetivo científico de Spirit es determinar si el cráter Gusev, del tamaño de Connecticut, alguna vez contuvo un lago. Aprovechar el cráter cercano sin nombre para acceder a los depósitos enterrados se sumará a lo que Spirit puede aprender de los materiales de la superficie cerca del módulo de aterrizaje. Después de eso, si todo va bien, el rover se dirigirá hacia una cadena de colinas a unos 3 kilómetros (2 millas) de distancia para observar las rocas que se encuentran más altas que la superficie del vecindario de aterrizaje. Esa distancia es unas cinco veces mayor que el criterio de éxito de la misión de la NASA sobre la distancia que recorrería cualquiera de los rover. Las colinas más altas del grupo se elevan unos 100 metros (110 yardas) sobre la llanura.

“No puedo decirles que vamos a llegar a esas colinas”, dijo Squyres. «Vamos a ir hacia ellos». Acercarse mejoraría el detalle resuelto por la cámara panorámica de Spirit y por el instrumento infrarrojo utilizado para identificar minerales a distancia.

Primero, sin embargo, viene el drive-off. Durante la noche de lunes a martes, Spirit comenzó a rodar. Retrocedió 25 centímetros (10 pulgadas), giró sus ruedas y giró 45 grados.

“El equipo de ingeniería está eufórico de que estemos conduciendo”, dijo Chris Lewicki, director de vuelo del JPL. «Hemos cortado nuestros lazos y estamos listos para viajar». Después de dos giros más, para un giro total de 115 grados en el sentido de las agujas del reloj, el Spirit estará listo para conducir hacia la superficie marciana muy temprano el jueves por la mañana, según los últimos planes.

Ingenieros y científicos han determinado en qué parte de la superficie marciana se detuvo el módulo de aterrizaje. El orbitador Mars Odyssey de la NASA se utilizó en una técnica similar a los sistemas de posicionamiento global basados ​​en satélites en la Tierra para estimar la ubicación del lugar de aterrizaje, dijo Joe Guinn del JPL del equipo de navegación de la misión del rover. Otros investigadores correlacionaron las características vistas en el horizonte en las vistas panorámicas de Spirit con colinas y cráteres identificables en imágenes tomadas por Mars Global Surveyor y Odyssey. “Tenemos una vista tremenda aquí con todo tipo de características en el horizonte”, dijo el Dr. Tim Parker, geólogo de mapeo del sitio de aterrizaje del JPL.

La nave espacial se detuvo solo a unos 250 a 300 metros (270 a 330 yardas) al sureste de su primer impacto. Los cohetes transversales ralentizaron con éxito el movimiento horizontal segundos antes del impacto, dijo Rob Manning del JPL, quien dirigió el desarrollo del sistema de entrada, descenso y aterrizaje. La nave espacial, encerrada en bolsas de aire, estaba a solo 8,5 metros (27,9 pies) del suelo cuando le cortaron las bridas para la caída libre final a la superficie. Primero rebotó unos 8,4 metros (27,6 pies) de altura, luego rebotó 27 veces más antes de detenerse.

El análisis del aterrizaje de Spirit puede ayudar en ajustes menores para Opportunity, encaminado para aterrizar en el lado opuesto de Marte el 25 de enero (Hora Universal y EST; 9:05 pm del 24 de enero, PST).

JPL, una división del Instituto de Tecnología de California en Pasadena, administra el proyecto Mars Exploration Rover para la Oficina de Ciencias Espaciales de la NASA en Washington. Para obtener más información sobre la NASA y la misión a Marte en Internet, visite http://www.nasa.gov. Información adicional sobre el proyecto del rover está disponible en el JPL de la NASA en http://marsrovers.jpl.nasa.gov y en la Universidad de Cornell en http://athena.cornell.edu.

Fuente original: Comunicado de prensa de la NASA/JPL

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