Propuesta «escandalosamente innovadora» de Samuel Herrick (1971)

Propuesta escandalosamente innovadora de Samuel Herrick 1971
Imagen de radar de 1620 Geographos. El punto blanco en el centro de la imagen marca el eje de rotación, que apunta hacia el espectador. Los puntos a lo largo del lado izquierdo están a un kilómetro de distancia. La imagen es una compilación de múltiples retornos de radar. Crédito de la imagen: Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA.

La National Geographic Society-Palomar Observatory Sky Survey (NGS-POSS) tomó imágenes del cielo desde el Polo Norte Celestial hasta unos 30° de declinación sur entre noviembre de 1949 y diciembre de 1958. La NGS-POSS no fue concebida como una búsqueda de asteroides, pero inevitablemente aparecieron como rayas en muchas de sus casi 2000 placas fotográficas de vidrio.

El 14 de septiembre de 1951, por ejemplo, los astrónomos Rudolph Minkowski y Albert George Wilson de NGS-POSS descubrieron el asteroide 1951 RA. Al observar su posición en placas hechas el 31 de agosto de 1951, pudieron determinar que viaja alrededor del Sol en una órbita inclinada que cruza las órbitas de la Tierra y Marte. Completa una órbita cada 508 días.

Determinaron que su asteroide recién descubierto nunca se acerca mucho a Marte: cuando cruza la órbita del planeta rojo alrededor del Sol, está muy por encima del plano orbital. Cuando cruza la órbita de la Tierra, por otro lado, está muy cerca del plano orbital. Como resultado, puede pasar muy cerca de la Tierra. Poco después de su descubrimiento, los astrónomos determinaron que 1951 RA pasaría cerca de la Tierra en 1969.

1951 RA fue de suficiente interés para convertirse en el asteroide 1620 con nombre. En 1956, se denominó 1620 Geographos en honor a la National Geographic Society, que financió el NGS-POSS. El nombre Geographos significa «geógrafo» en griego.

1620 Geographos se convirtió en un tema de especial interés para el astrónomo Samuel Herrick de la Universidad de California en Los Ángeles. Después del sobrevuelo cercano de 1969, durante el cual refinó el conocimiento de los parámetros de su órbita, Herrick calculó que 1620 Geographos pasaría cerca de la Tierra en 1994. Creía que su órbita «osminosa» significaba que tenía muchas posibilidades de chocar con la Tierra en algún momento. durante el «Tercer Milenio» (es decir, en el intervalo entre los años 2001 y 3001).

Herrick presentó sus resultados en el coloquio de Estudios físicos de los planetas menores de la Unión Astronómica Internacional celebrado en el Observatorio de Kitt Peak en marzo de 1971. Sin embargo, su contribución no apareció en las actas del coloquio que la NASA publicó más tarde ese año. Herrick posteriormente falleció a los 62 años el 24 de marzo de 1974.

Según el astrónomo holandés-estadounidense Tom Gehrels, editor de las actas de la reunión de 1971, Herrick convirtió su contribución en una propuesta para usar 1620 Geographos como una herramienta de ingeniería planetaria que podría infundir nueva riqueza mineral a la corteza terrestre. Esto llevó a Gehrels y a los árbitros de los procedimientos de 1971 a declarar que la contribución de Herrick era «prematura» y «escandalosamente innovadora» y la rechazaron.

Antes de que terminara la década, Gehrels aparentemente cambió de opinión. En 1979, editó el primer asteroides volumen recopilatorio. Publicado por The University of Arizona Press, incluía más de 50 artículos que resumían el campo de los estudios de asteroides. Entre ellos estaba el borrador de revisión del artículo de Herrick de 1971.

Herrick propuso un plan de dos fases que abarcaría unos cinco años que, según declaró, generaría un entusiasmo público mucho mayor que los alunizajes del Apolo. En la primera fase, los ingenieros usarían medios de propulsión no especificados para empujar a 1620 Geographos a una órbita más segura y «corte explosivo» para separar una porción del asteroide y empujarlo hacia la Tierra.

La segunda fase vería la porción separada guiada hacia un impacto en el Istmo de Panamá. Herrick pintó un blanco en el río Atrato en Colombia que, según explicó, había sido propuesto en el año 1540 como sitio para un canal que uniera el Mar Caribe y el Océano Pacífico.

El 25 de marzo de 1994, el impactador atravesaría los cielos de medianoche sobre las ciudades de Quito, Bogotá y Medellín en su camino hacia una «cita» con el «páramo selvático del noroeste de Colombia». El cráter de impacto resultante formaría un «nuevo canal de mar a mar». El «Cráter-Canal interoceánico» no incluiría esclusas: sería un paso a nivel del mar a través del istmo que permitiría la mezcla de las aguas del Caribe y el Pacífico.

Herrick asumió que 1620 Geographos estaría hecho de «níquel y los elementos más pesados ​​que en su mayoría están encerrados en el núcleo de la tierra: renio, osmio, iridio, platino, oro, etc.» El impacto, estimó, depositaría en la Tierra minerales extraterrestres por un valor de $ 900 mil millones. Se recolectarían del cráter lleno de agua a medida que se agotara el suministro de la Tierra de estos valiosos minerales.

Herrick reconoció que los posibles efectos ecológicos regionales y globales del impacto de 1994 tendrían que estudiarse cuidadosamente. También reconoció que 1620 Geographos podría no estar hecho de metales útiles. Sugirió que las técnicas desarrolladas para desviar la mayor parte del asteroide lejos de la Tierra y excavar el canal en 1994 podrían, si fuera necesario, aplicarse a otro asteroide que se aproxima a la Tierra más mineralógicamente adecuado. La búsqueda de un nuevo impactador candidato también podría revelar futuras amenazas para la Tierra.

En 1994, 20 años después del fallecimiento de Herrick, 1620 Geographos orbitaba más cerca de la Tierra que en dos siglos. Sin embargo, no representó una amenaza: en su punto más cercano pasó a unos cinco millones de kilómetros de distancia (unas 12 veces la distancia entre la Tierra y la Luna). El asteroide no volverá a pasar tan cerca hasta el siglo 26. La Tierra está a salvo de 1620 Geographos en una escala de tiempo de millones de años.

El 25 de enero de 1994, la nave espacial Clementine despegó de la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, California, con destino a la Luna y 1620 Geographos. La nave espacial estaba destinada a recopilar datos científicos mientras demostraba sensores y tecnologías de naves espaciales en miniatura que podrían aplicarse a los sistemas de defensa contra misiles balísticos. Después de una tranquila transferencia de un mes, Clementine orbitó sobre los polos de la Luna durante unos dos meses (fue el primer orbitador polar lunar).

El 3 de mayo de 1994, Clementine inició una transferencia tortuosa a 1620 Geographos. Si hubiera tenido éxito, se habría convertido en la primera nave espacial en volar cerca de un asteroide cercano a la Tierra. Desafortunadamente, un mal funcionamiento de la computadora el 7 de mayo hizo que Clementine disparara uno de sus propulsores continuamente, gastando la mayor parte de su suministro de propulsor restante e impartiendo una velocidad de giro suficiente para que la mayoría de sus instrumentos fueran ineficaces.

Durante la aproximación cercana de 1994, los estudios de radar basados ​​en la Tierra mostraron que 1620 Geographos tiene cinco kilómetros de largo por unos dos kilómetros de ancho. Probablemente sea un «montón de escombros» formado por muchos pequeños asteroides unidos libremente por atracción gravitatoria mutua. Los estudios terrestres también han revelado que se trata de un asteroide principalmente pedregoso, no especialmente rico en metales.

Fuentes

«Viaje a los planetas», Kenneth F. Weaver, National GeographicVolumen 138, Número 2, agosto de 1970, págs. 174-178.

«Exploración y 1994 Explotación de Geographos», Samuel Herrick, asteroidesTom Gehrels, editor, The University of Arizona Press, 1979, págs. 222-226.

Diccionario de nombres de planetas menores, Lutz D. Schmadel, Springer-Verlag, 1992, pág. 211.

Más información

A Marte por el camino de Eros (1966)

MIT salva el mundo: Proyecto Ícaro (1967)

Múltiples misiones de sobrevuelo de asteroides (1971)

Asteroides que se acercan a la Tierra como objetivos para la exploración (1978)

«Una visión del futuro»: usos militares de la luna y los asteroides (1983)

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