¿Pueden las estrellas ser frías? – Universo Hoy

Si me has oído decir «de un lado a otro», sabes que soy canadiense. Y los canadienses estamos acostumbrados a un poco de frío. Vale, MUCHO frío. No es tan malo aquí en la costa oeste, pero la gente de Winnepeg puede soportar temperaturas más frías que la superficie de Marte. En serio, ¿quién vive así?

Y en uno de esos días fríos, incluso en un día claro y soleado, el Sol es inútil y sin valor. A medida que el frío escalofriante entumece los dedos de las manos y los pies, es como si el mismo Sol se hubiera enfriado, minando toda la alegría y la felicidad del mundo. Y no me hagas empezar con la lluvia. Claramente, necesito tomar más vacaciones tropicales.

Pero sabemos que el Sol no es nada frío, es solo que la atmósfera a tu alrededor se siente fría. La superficie del Sol es siempre la misma templada 5.500 grados centígrados. Solo para darte una perspectiva, es lo suficientemente caliente como para derretir hierro, níquel. Incluso el carbono se derrite a 2500 C. Entonces, sin duda, el Sol está caliente.

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El Sol – Hace bastante calor. Crédito: NASA/SDO.

Y sabes que el Sol calienta porque es brillante. En realidad, hay fotones que fluyen desde el Sol en varias longitudes de onda, desde radio, infrarrojo, a través del espectro visible y ultravioleta. Incluso hay fotones de rayos X saliendo del Sol.

Si el Sol estuviera más frío, se vería más rojo, como una estrella enana roja más fría, y si el Sol estuviera más caliente, se vería más azul. Pero, ¿podrías tener una estrella que sea más fría, o incluso francamente fría?

La respuesta es sí, solo tienes que estar dispuesto a ampliar tu definición de lo que es una estrella.

Bajo la definición normal, una estrella es una colección de hidrógeno, helio y otros elementos que se unieron por gravedad mutua. La intensa presión gravitacional de toda esa masa elevó las temperaturas en el núcleo de la estrella hasta el punto de que el hidrógeno podía fusionarse en helio. Esta reacción libera más energía de la que necesita, lo que hace que el Sol emita energía.

La estrella enana roja más fría posible, una con solo el 7,5% de la masa del Sol, seguirá teniendo una temperatura de unos 2.300 C, un poco menos que el punto de fusión del carbono.

Pero si una estrella no tiene suficiente masa para iniciar la fusión, se convierte en una enana marrón. Se calienta por la acción mecánica de toda esa masa comprimiéndose hacia adentro, pero está más fría. Las enanas marrones promedio estarán a unos 1.700 C, que en realidad todavía es muy caliente. Como roca fundida caliente.

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La concepción de este artista ilustra la enana marrón llamada 2MASSJ22282889-431026. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Las enanas marrones en realidad pueden volverse mucho más frías, el Observatorio Espacial WISE descubrió una nueva clase de estas «estrellas» que comienzan a 300 grados y descienden hasta aproximadamente 27 grados, o temperatura ambiente. Esto significa que hay estrellas por ahí que podrías tocar.

Excepto que no podrías, porque todavía tendrían más de una docena de veces la masa de Júpiter, y te arrancarían el brazo con su intensa gravedad. Y de todos modos, no tienen una superficie sólida. No, en realidad no puedes tocarlos.

Eso es lo más frío que se ponen las estrellas, hoy, en el Universo.

Pero si estás dispuesto a ser muy, muy paciente, entonces es una historia diferente. Nuestro propio Sol eventualmente se quedará sin combustible, morirá y se convertirá en una enana blanca. Comenzará caliente, pero con el paso de los eones, se enfriará y eventualmente alcanzará la misma temperatura que el nivel de fondo del Universo, solo unos pocos grados por encima del cero absoluto. Los astrónomos las llaman enanas negras.

Estamos hablando de mucho, mucho tiempo, aunque, de hecho, en los 13.800 millones de años que el Universo ha existido, ninguna enana blanca ha tenido tiempo suficiente para enfriarse significativamente. De hecho, llevaría alrededor de un cuatrillón de años acercarse a unos pocos grados de la temperatura de radiación del fondo cósmico de microondas.

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