SOHO captura una rara especie de cometa

El cazador de cometas más exitoso no es un aficionado dedicado que se sacrifica noche tras noche en busca de cuerpos helados del Sistema Solar exterior. No es un telescopio robótico inspeccionando los cielos. No, es SOHO, un telescopio espacial que mira fijamente al Sol; y descubre cometas como un beneficio secundario feliz. Pero recientemente apareció algo nuevo, uno de los primos de Halley; un cometa periódico.

El objeto se llama P/2007 R5, y no era la primera vez que SOHO capturaba imágenes de él. El satélite había visto esta rara variedad de cometas en dos ocasiones distintas en el pasado. En lugar de caer al Sol y ser destruido, o ser arrojado a una órbita salvaje, P/2007 R5 toma una órbita elíptica muy regular alrededor del Sol.

Entonces, si SOHO había visto P/2007 R5 tres veces, ¿por qué nadie lo había notado antes? SOHO ve muchos cometas en muchas órbitas. El estudiante de doctorado alemán Sebastian Hoenig se dio cuenta. Se dio cuenta de que un objeto que pasó en 1999 tenía una órbita muy similar a otro objeto que pasó en 2003. Hoenig calculó la órbita y predijo que regresaría el 11 de septiembre de 2007. Su predicción fue sorprendentemente precisa; el cometa pasó de nuevo por el campo de visión, justo a tiempo.

Con ese misterio resuelto, todavía hay algo desconcertante para los astrónomos. P/2007 R5 no parece un cometa normal. No tiene cola ni coma, y ​​algunos astrónomos inicialmente se preguntaron si estaban mirando un asteroide y no un cometa. Sin embargo, en su paso más reciente, los astrónomos pudieron estudiar un poco mejor a P/2007 R5 y vieron que exhibe cierto comportamiento cometario. Cuando pasó a 7,9 millones de kilómetros del Sol, se encendió levemente, como debería hacerlo un cometa.

Es posible que P/2007 R5 sea en realidad un cometa extinto; un objeto que perdió todo su gas volátil y hielos en el Sol hace mucho tiempo. Objetos como este han sido teorizados durante mucho tiempo, pero nunca observados.

Fuente original: Comunicado de prensa de la ESA

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