SOHO encuentra su cometa número 2000

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De un comunicado de prensa de la NASA:

Mientras la gente en la Tierra celebra las fiestas y se prepara para recibir el Año Nuevo, una nave espacial de la ESA/NASA ha alcanzado silenciosamente su propio hito: el 26 de diciembre, el Observatorio Solar y Heliosférico (SOHO) descubrió su cometa número 2000.

Gracias a la ayuda de científicos ciudadanos de todo el mundo, SOHO se ha convertido en el mejor buscador de cometas de todos los tiempos. Esto es aún más impresionante ya que SOHO no fue diseñado específicamente para encontrar cometas, sino para monitorear el sol.

“Desde que se lanzó el 2 de diciembre de 1995 para observar el sol, SOHO ha más que duplicado la cantidad de cometas cuyas órbitas se han determinado en los últimos trescientos años”, dice Joe Gurman, científico del proyecto estadounidense SOHO en Goddard de la NASA. Centro de vuelos espaciales en Greenbelt, Maryland.

Por supuesto, no es el propio SOHO el que descubre los cometas; esa es la competencia de las docenas de astrónomos aficionados voluntarios que diariamente estudian detenidamente las luces borrosas que bailan en las imágenes producidas por las cámaras LASCO (o Coronógrafo Espectrométrico y de Ángulo Grande) del SOHO. Más de 70 personas que representan a 18 países diferentes han ayudado a detectar cometas en los últimos 15 años buscando en las imágenes SOHO disponibles públicamente en línea.

Los cometas 1999 y 2000 fueron descubiertos el 26 de diciembre por Michal Kusiak, estudiante de astronomía en la Universidad Jagellónica de Cracovia, Polonia. Kusiak encontró su primer cometa SOHO en noviembre de 2007 y desde entonces ha encontrado más de 100.

“Hay mucha gente que lo hace”, dice Karl Battams, quien ha estado a cargo de administrar el sitio web de avistamiento de cometas SOHO desde 2003 para el Laboratorio de Investigación Naval en Washington, donde también realiza el procesamiento informático para LASCO. “Lo hacen gratis, son extremadamente minuciosos y si no fuera por estas personas, la mayoría de estas cosas nunca verían la luz del día”.

Battams recibe informes de personas que piensan que uno de los puntos en las imágenes LASCO de SOHO parece tener el tamaño y el brillo correctos y se dirige hacia el sol, características típicas de los cometas que encuentra SOHO. Él confirma el hallazgo, le da a cada cometa un número no oficial y luego envía la información al Centro de Planetas Menores en Cambridge, Massachusetts, que clasifica los cuerpos astronómicos pequeños y sus órbitas.

SOHO tardó diez años en detectar sus primeros mil cometas, pero solo cinco más para encontrar los siguientes mil. Eso se debe en parte a una mayor participación de los cazadores de cometas y al trabajo realizado para optimizar las imágenes para la observación de cometas, pero también a un aumento sistemático inexplicable en la cantidad de cometas alrededor del sol. De hecho, solo en diciembre se han detectado 37 nuevos cometas sin precedentes hasta el momento, un número lo suficientemente alto como para calificar como una «tormenta de cometas».

LASCO no fue diseñado principalmente para detectar cometas. La cámara LASCO bloquea la parte más brillante del sol para observar mejor las emisiones en la atmósfera exterior mucho más tenue del sol, o corona. Las habilidades de LASCO para encontrar cometas son un efecto secundario natural: con el sol bloqueado, también es mucho más fácil ver objetos más tenues, como los cometas.

“Pero definitivamente hay mucha ciencia relacionada con estos cometas”, dice Battams. “Primero, ahora sabemos que hay muchos más cometas en el sistema solar interior de lo que sabíamos anteriormente, y eso puede decirnos mucho sobre de dónde vienen esas cosas y cómo se formaron originalmente y cómo se desintegraron. Podemos decir que muchos de estos cometas tienen un origen común”. De hecho, dice Battams, se cree que un 85% de los cometas descubiertos con LASCO provienen de un solo grupo conocido como la familia Kreutz, que se cree que son los restos de un solo gran cometa que se dividió hace varios cientos de años.

Los cometas de la familia Kreutz son «sungrazers» (cuerpos cuyas órbitas se acercan tanto al Sol que la mayoría se vaporiza a las pocas horas de su descubrimiento), pero muchos de los otros cometas LASCO hacen un boomerang alrededor del sol y regresan periódicamente. Un visitante frecuente es el cometa 96P Machholz. Orbitando alrededor del sol aproximadamente cada seis años, este cometa ha sido visto por SOHO tres veces.

SOHO es un proyecto cooperativo entre la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA. La nave espacial fue construida en Europa para la ESA y equipada con instrumentos por equipos de científicos en Europa y Estados Unidos.

Para obtener más información, consulte el sitio web de SOHO. .

Consulte los datos en tiempo real de SOHO.

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