Sutherland – El lugar más frío de Sudáfrica

Sutherland, un pequeño pueblo de un solo caballo en el Gran Karoo, fue mi próxima escapada de fin de semana. Se sabe que experimenta las temperaturas más frías de Sudáfrica debido a su gran altitud (1550 m ASL) y sus cielos abiertos y despejados, y en invierno se pueden experimentar -20 grados centígrados y mucha nieve y hielo. También se le conoce como la «Puerta al Universo» y alberga el telescopio óptico individual más grande del hemisferio sur, con un espejo hexagonal de 11 metros de ancho. SALT (Southern African Large Telescope) es donde los astrónomos de todo el mundo vienen a estudiar nuestro universo. Recolectando más de 25 veces más luz que cualquier telescopio africano existente, SALT puede detectar objetos tan débiles como la llama de una vela en la luna.

Unos rápidos 350 km por una buena carretera asfaltada desde Ciudad del Cabo me hicieron llegar a Sutherland alrededor de las 17:00 horas del viernes. Un recorrido verdaderamente hermoso a través del Karoo con enormes llanuras abiertas cubiertas de vegetación de matorral baja decorada con parches de flores primaverales de color naranja, púrpura, blanco y amarillo que quitan el aliento. Las ondulantes colinas y montañas dejaron al descubierto fascinantes formaciones rocosas plegadas.

Conocí a mis padres en nuestra casa de huéspedes independiente, Rooikloof, donde pasábamos el fin de semana juntos, una hermosa casa de huéspedes de 3 estrellas en una granja de ovejas a solo 2 km de Sutherland. ¡Estaba limpio, muy acogedor y tenía todo lo que necesitábamos, incluidas mantas eléctricas para las noches muy frías!

Nuestra principal razón para visitar Sutherland fue ver SALT (y los otros observatorios más pequeños, 7 en total) y disfrutar de un recorrido por nuestro universo con un astrónomo profesional. SALT está situado en lo alto de una colina a unos 18 km de Sutherland a unos 1798 m sobre el nivel del mar. Se puede realizar una visita guiada al observatorio de lunes a viernes a las 10h30 y a las 14h30 y los sábados a las 11h30 y a las 14h30 y previa reserva. Durante el día, obviamente, el observatorio no está en uso y se puede visitar, pero por la noche no se permiten visitantes, ya que los astrónomos internacionales están trabajando arduamente para recopilar información científica sobre nuestro universo. Hay un centro de visitantes a 1 km de distancia donde uno debe reunirse para hacer el recorrido. El centro muestra una historia fascinante de la astronomía, algunos hallazgos recientes, fotografías e ilustraciones de nuestro universo: el tipo de cosas que nuestros astrónomos están aprendiendo en la era actual con telescopios tan avanzados como SALT.

A las 14h30 del sábado recorrimos los observatorios con uno de los astrónomos (duración 2 horas). Explicó para qué servían los distintos observatorios y qué información se podía recoger con cada telescopio y cómo. Por la tarde a las 19:00 volvemos al centro de visitantes donde experimentaremos nuestra visita guiada por el universo. Habiendo sido advertidos previamente de la temperatura extrema que experimentaríamos en el observatorio por la noche, nos vestimos con nuestros mejores abrigos de lana de invierno, acolchados con chaquetas de invierno, gorros y bufandas. ¡Cuando salimos de nuestro automóvil, nos encontramos con esta sensación térmica helada de aproximadamente -4 grados centígrados! Aparentemente, el viento es continuo durante todo el año en la colina creando una sensación térmica, que siempre bajaba radicalmente la temperatura del aire. Un astrónomo se reunió con nosotros y nos acompañó a un edificio donde se alojaban los telescopios de los visitantes. Desafortunadamente, uno no puede ver SALT en funcionamiento, pero estos telescopios más pequeños aún tienen un tamaño considerable y hacen que nuestra observación sea fascinante. El techo del edificio se replegó dejándonos encerrados entre 4 paredes y por lo tanto estorbados por menos viento, lo que hizo que el frío fuera un poco más soportable. A las 20:30 nos moríamos por salir del frío y entrar en un edificio cálido iluminado por el fuego con algo de comida caliente en la barriga. Regresamos a Sutherland a uno de los 3 únicos restaurantes para cenar. La comida no era para morirse. Luego regresamos a nuestra pequeña cabaña y después de una rápida copa de café añejo, nos metimos en nuestras acogedoras y cálidas camas.

Además del observatorio, Sutherland ofrece hermosos paseos panorámicos. Después del desayuno, empacamos una deliciosa canasta de almuerzo y partimos en un recorrido panorámico circular de 140 km. Las coloridas flores de primavera nos hicieron detenernos cada dos kilómetros para tomar fotografías de su increíble exhibición. Viajamos hasta el borde de la escarpa donde las montañas Roggeveld de repente dieron paso al valle Karoo 1000 m más abajo y el paso Ouberg comenzó su traicionero descenso por la empinada pendiente. ¡El mirador fue impresionante!

Continuamos nuestro viaje hacia el norte hacia Calvinia siguiendo un buen camino de grava a través de tierras de cultivo de ovejas, colinas onduladas, matorrales y flores más hermosas. Siendo ávidos observadores de aves, mis padres y yo disfrutamos de la cantidad de especies de aves que vimos, como águilas negras, cernícalos primilla, cernícalos de roca, águilas pescadoras, águila culebra de pecho negro, azor cantor pálido, aguilucho negro, zancos negros, tarro sudafricano y muchos más. Todavía somos de la vieja escuela en los nombres de estas aves. ¡A muchos de ellos se les ha cambiado el nombre y no podría darte los nuevos!

A lo largo de esta ruta hay 2 granjas de interés para los visitantes, una es Koornlandskloof, una granja comercial de tulipanes y la otra granja de ovejas Fransplaas, una granja lechera que produce queso de oveja, la única en Sudáfrica. Ninguno de ellos estaba abierto el domingo cuando pasamos, así que lamentablemente no puedo comentar sobre ellos. Sin embargo, el recorrido panorámico valió la pena.

Uno debe recordar cuando visite Sutherland que ninguna de las tiendas, restaurantes o establecimientos de alojamiento aceptan tarjetas de crédito y no hay máquinas de retiro de efectivo en la ciudad. La mayoría de ellos lo hacen, excepto los cheques, ya que hay un Standard Bank en la ciudad, pero uno debe recordar llevar efectivo.

En nuestro regreso a casa, nos detuvimos en el pequeño pueblo histórico de Matjiesfontein, a solo 110 km de Sutherland, para un almuerzo rápido en su antiguo pub inglés, The Lairds Arms. Matjiesfontein es un monumento nacional y se remonta a 1889 cuando fue declarado pueblo por primera vez. La calle principal, la única calle, tiene 300 m de largo y está rodeada por una pequeña cafetería, una oficina de correos, el pub The Lairds Arms, el hotel de 3 estrellas Lord Milner y, por supuesto, la estación de tren. También hay cuatro museos en la ciudad, que representan su historia y son bastante interesantes para visitar. El Blue Train, el Rovos Rail y el Shosholoza Meyl se detienen aquí durante aproximadamente una hora para que los huéspedes disfruten de un pequeño recorrido por el pueblo con un «Matjiesfonteiner nacido y criado» llamado John. John es el animador de Matjiesfontein. Vestido con un chaleco negro y un bombín, sus modales joviales y su forma de caminar de Charlie Chapman hacen que todos se rían entre dientes mientras los guía por el pueblo contándoles sus historias antes de regresarlos al tren.

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