Telescopio de Arizona convertido en robot

Hoy, el mundo de la astronomía se encuentra con el mundo de ciencia ficción de “Yo, robot” de Isaac Asimov con la puesta en marcha de un nuevo telescopio robótico. Si bien carece de las cualidades humanoides de la versión cinematográfica, este robot ayudará en la búsqueda de la humanidad para comprender el universo primitivo al observar las explosiones más distantes y poderosas conocidas.

Ubicado en el Observatorio Fred L. Whipple en Mt. Hopkins, Arizona, el Telescopio Automatizado de Imágenes Infrarrojas Peters (PAIRITEL) es el primer telescopio infrarrojo completamente «robótico» en América del Norte dedicado a observar eventos astronómicos transitorios. El telescopio, utilizado durante varios años en un importante estudio de todo el cielo (2MASS), ha sido reacondicionado para que funcione de forma autónoma. Operará en tándem con el nuevo satélite de explosión de rayos gamma “Swift” de la NASA, que se lanzará el 8 de noviembre desde el Centro Espacial Kennedy.

Con PAIRITEL, un equipo de astrónomos dirigido por el Dr. Joshua Bloom de la Harvard Society of Fellows, el Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA) y la UC Berkeley, espera identificar las explosiones de rayos gamma de las primeras y más distantes estrellas en el universo. Un estallido de rayos gamma (GRB) es un destello rápido de radiación de rayos gamma que dura aproximadamente un minuto, acompañado de una emisión de rayos X, luz visible, infrarroja y de radio. El resplandor puede ser observable durante días o semanas después. Se cree que la mayoría de los GRB se deben a estrellas masivas que explotan violentamente y liberan tremendos estallidos de energía.

“Explorar de manera innovadora el cielo nocturno en el dominio del tiempo, ver cómo cambian las cosas de una noche a otra, e incluso de un minuto a otro, es la próxima gran frontera en astronomía”, dijo Bloom. “PAIRITEL se optimizó para estudiar eventos cósmicos como los GRB que están aquí hoy y mañana se han ido”.

Mirando hacia atrás a una época en que el universo tenía menos de mil millones de años es el santo grial de la astronomía observacional. Hasta ahora, solo se han utilizado núcleos energéticos de galaxias conocidos como cuásares para sondear el universo primitivo. Pero los resplandores posteriores de los estallidos de rayos gamma, si los astrónomos son capaces de captarlos rápidamente, tienen claras ventajas sobre los cuásares. Hasta una hora después del estallido, el brillo residual puede alcanzar hasta 1000 veces el del cuásar más brillante conocido en el universo.

Además, explicó Bloom, “las estrellas que crean los GRB probablemente se formaron antes que los agujeros negros que crean los cuásares. Entonces, al buscar los GRB más jóvenes y distantes, podemos estudiar las épocas más tempranas del universo”.

Una característica clave de PAIRITEL que permitirá la ubicación de GRB distantes es su rápido tiempo de respuesta. PAIRITEL recibirá señales de Swift y se moverá automáticamente, en menos de 2 minutos, a la parte del cielo donde apareció un GRB.

“Mi visión final es tener robots de astronomía hablando con robots, decidiendo qué observar y cómo, sin intervención humana”, dijo Bloom. «Tal como está, PAIRITEL solo nos envía un correo electrónico cuando encuentra una fuente particularmente interesante, o cuando algo sale mal y necesita ayuda».

Otra característica clave de PAIRITEL es su sensibilidad en longitudes de onda infrarrojas, lo que distingue a este sistema del grupo de telescopios robóticos de luz visible que ya existen. Las imágenes tomadas con filtros infrarrojos (alrededor del doble de la longitud de onda de la luz visible) son indispensables: la luz visible emitida desde más de 12 mil millones de años luz de distancia se extingue por completo para los observadores en la Tierra. Bloom explicó: “Olvídate de la atenuación debido a las distancias extremas: el gas de hidrógeno entre nosotros y las explosiones hace que sea como buscar una luciérnaga detrás de una espesa niebla londinense. En el infrarrojo podemos mirar a través del sudario a las cosas buenas”. Además, la cámara única de PAIRITEL toma fotografías simultáneamente en tres longitudes de onda de luz diferentes, lo que permite instantáneas instantáneas a todo color.

La nave espacial Swift encontrará GRB a un ritmo de 10 a 20 veces más alto que lo que actualmente es factible, y debería encontrar más ráfagas en 6 meses que todas las ráfagas bien estudiadas hasta la fecha. Bloom dijo que está muy entusiasmado con el uso de Swift y PAIRITEL «juntos para encontrar la aguja dorada en el pajar, un GRB de alto corrimiento al rojo que está más lejos que la galaxia o cuásar conocido más lejano».

Cuando PAIRITEL no esté persiguiendo GRB, se utilizará para realizar mediciones de precisión de supernovas para ayudar a determinar los pocos parámetros fundamentales que dictan la expansión del universo. Entre otros proyectos, el Dr. Michael Pahre (CfA) utilizará PAIRITEL para estudiar la luz del infrarrojo cercano de las galaxias cercanas para compararla con la luz del infrarrojo medio en imágenes obtenidas con el telescopio espacial Spitzer de la NASA. El estudiante graduado de Harvard Cullen Blake, quien ha escrito el software para el proyecto, también usará PAIRITEL para tratar de encontrar planetas con la masa de la Tierra alrededor de enanas marrones. Otros miembros del equipo PAIRITEL incluyen: Prof. Mike Skrutskie (Univ. of Virginia), Dr. Andrew Szentgyorgyi (CfA), Prof. Robert Kirshner (Harvard University/CfA), Dr. Emilio Falco (CfA), Dr. Thomas Matheson (NOAO ) y Dan Starr (Observatorio Gemini, Hawái). El personal de Mt. Hopkins -Wayne Peters, Bob Hutchins y Ted Groner- trabajó en la automatización del telescopio.

PAIRITEL, casi 2 años después del inicio del proyecto, se dedica hoy al difunto Jim Peters, quien trabajó para el Observatorio Astrofísico Smithsonian, primero en el seguimiento de satélites y luego como operador de telescopios en Mt. Hopkins durante 25 años. Su viuda y su hijo estarán presentes en la ceremonia.

El proyecto fue financiado por una subvención del Harvard Milton Fund. El telescopio es propiedad del Observatorio Astrofísico Smithsonian y la cámara infrarroja es un préstamo de la Universidad de Virginia.

Información adicional sobre Swift y PAIRITEL está disponible en línea en:

http://swift.gsfc.nasa.gov/docs/swift/swiftsc.html
http://pairitel.org/

Fuente original: Comunicado de prensa de CfA

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