Tres Neptunos orbitando otra estrella

Tres Neptunos orbitando otra estrella

Impresión artística de un sistema planetario alrededor de HD 69830. Crédito de la imagen: ESO. Click para agrandar
Los astrónomos han descubierto una estrella cercana que alberga tres planetas del tamaño de Neptuno; no hay super-Júpiter aquí. La estrella, HD 69830, se encuentra a 41 años luz de distancia en la constelación de Puppis. Con una magnitud de 5,95, es posible ver a simple vista. El descubrimiento se realizó utilizando el telescopio de 3,6 metros del Observatorio Europeo Austral en La Silla, Chile. Los planetas orbitan su estrella en 8,67, 31,6 y 197 días respectivamente.

Utilizando el espectrógrafo HARPS ultrapreciso del telescopio de 3,6 m de ESO en La Silla (Chile), un equipo de astrónomos europeos ha descubierto que una estrella cercana alberga tres planetas de la masa de Neptuno. El planeta más interno es probablemente rocoso, mientras que el más externo es el primer planeta conocido con la masa de Neptuno que reside en la zona habitable. Es probable que este sistema único se enriquezca aún más con un cinturón de asteroides.

“Por primera vez, hemos descubierto un sistema planetario compuesto por varios planetas con la masa de Neptuno”, dijo Christophe Lovis, del Observatorio de Ginebra y autor principal del artículo que presenta los resultados.

Durante más de dos años, los astrónomos estudiaron cuidadosamente HD 69830, una estrella cercana bastante discreta y ligeramente menos masiva que el Sol. Ubicado a 41 años luz de distancia hacia la constelación de Puppis (la popa), es, con una magnitud visual de 5,95, apenas visible a simple vista. Las mediciones precisas de la velocidad radial de los astrónomos les permitieron descubrir la presencia de tres pequeños compañeros que orbitaban alrededor de su estrella madre en 8,67, 31,6 y 197 días.

“Solo el instrumento HARPS de ESO instalado en el Observatorio La Silla, Chile, hizo posible descubrir estos planetas”, dijo Michel Mayor, también del Observatorio de Ginebra e Investigador Principal de HARPS. “Sin ninguna duda, actualmente es la máquina cazadora de planetas más precisa del mundo”.

Las variaciones de velocidad detectadas oscilan entre 2 y 3 metros por segundo, ¡lo que corresponde a unos 9 km/h! Esa es la velocidad de una persona que camina rápidamente. La mayoría de los espectrógrafos disponibles en la actualidad no podrían haber distinguido señales tan diminutas del ‘ruido simple’.

Los planetas recién descubiertos tienen masas mínimas entre 10 y 18 veces la masa de la Tierra. Extensas simulaciones teóricas favorecen una composición esencialmente rocosa para el planeta interior y una estructura rocosa/gaseosa para el del medio. El planeta exterior probablemente haya acumulado algo de hielo durante su formación, y es probable que esté formado por un núcleo rocoso/helado rodeado por una envoltura bastante masiva. Otros cálculos también han demostrado que el sistema se encuentra en una configuración dinámicamente estable.

El planeta exterior también parece estar ubicado cerca del borde interior de la zona habitable, donde puede existir agua líquida en la superficie de cuerpos rocosos/helados. Aunque este planeta probablemente no sea como la Tierra debido a su gran masa, su descubrimiento abre el camino a perspectivas interesantes.

“Esto por sí solo hace que este sistema ya sea excepcional”, dijo Willy Benz, de la Universidad de Berna y coautor. “Pero el reciente descubrimiento por parte del Telescopio Espacial Spitzer de que la estrella probablemente alberga un cinturón de asteroides es la cereza del pastel”.

Con tres planetas de aproximadamente la misma masa, uno en la zona habitable y un cinturón de asteroides, este sistema planetario comparte muchas propiedades con nuestro propio sistema solar.

“El sistema planetario alrededor de HD 69830 representa claramente una piedra de Rosetta en nuestra comprensión de cómo se forman los planetas”, dijo Michel Mayor. “Sin duda nos ayudará a comprender mejor la enorme diversidad que hemos observado desde que se encontró el primer planeta extrasolar hace 11 años”.

Fuente original: Comunicado de prensa de ESO

Deja un comentario