Tsunami en Titán provoca grietas en el anillo C de Saturno

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Los anillos de Saturno tienen varias brechas, la mayoría de las cuales son causadas por pequeñas lunas que transportan los escombros de los anillos hacia las grietas de los anillos rocosos. Pero una brecha puede ser causada por perturbaciones gravitacionales de la luna más grande de Saturno, Titán, que envía ondas similares a las de un tsunami de hasta 3 kilómetros (2 millas) de altura en el anillo C. Esto hace que una región del anillo gire como un disco de vinilo deformado y desigual en un tocadiscos. Un nuevo modelo de esta acción explica por qué la brecha fue más estrecha de lo esperado y también por qué parece desaparecer de vez en cuando. «Lo que parecía una brecha de 15 kilómetros de ancho en realidad era esta brecha con un desplazamiento vertical de unos 3 kilómetros proyectados y vistos casi de canto», dijo Phillip Nicholson de la Universidad de Cornell, hablando en una conferencia de prensa en la División de Ciencias de la Sociedad Astronómica Estadounidense. Reunión de Ciencias Planetarias en Pasadena, California. «Es un poco como un tsunami que se propaga desde la falla de un terremoto».

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La nave espacial Cassini mira de cerca a Saturno para enmarcar una vista que abarca todo el anillo C. Crédito de la imagen: NASA/JPL/SSI

La brecha en el medio del anillo C se conoce desde que la Voyager 1 sobrevoló Saturno en 1980, y parecía que había una brecha de 15 km de ancho. Pero cuando Cassini llegó en 2004 y comenzó las observaciones, la brecha era de solo 2 km (1,5 millas) y, a veces, no estaba allí en absoluto.

Nicholson dijo que solo cuando comenzaron a pensar en tres dimensiones pudieron resolver el misterio de esta brecha. Si bien la mayoría de los anillos de Saturno son planos, en 2009, el ángulo de la luz solar durante el equinoccio de primavera de Saturno reveló que había bultos y protuberancias en los anillos tan altos como las Montañas Rocosas.

El modelo creado por Nicholson y sus colegas sugiere que la brecha real en el anillo tiene aproximadamente medio kilómetro de ancho, pero parte del anillo se eleva 3 km (2 millas) en el aire arriba. Los diferentes ángulos desde los que observaron las dos naves espaciales hicieron que la brecha pareciera más amplia para la Voyager que para Cassini.

“Todo el patrón gira al mismo ritmo que el satélite Titán orbita Saturno, una vez cada 16 días”, dijo Nicholson. A veces, la ola similar a un tsunami no podía ser vista por la nave espacial, lo que explica cómo la brecha parece aparecer y desaparecer.

Nicholson dijo que este modelo explica la brecha del anillo C, «mejor de lo que tiene derecho a esperar», pero podría haber tres o cuatro procesos dinámicos que explican las otras brechas.

Nicholson y la científica adjunta del proyecto Cassini, Linda Spilker, dijeron que los mismos tipos de procesos observados en los anillos de Saturno también podrían explicar lo que se ve en los discos de escombros alrededor de otras estrellas, con la teoría de que se forman espacios en los discos asociados con la formación de planetas.

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Este mosaico panorámico de 15 imágenes tomadas durante el equinoccio del planeta en agosto de 2009 revela nuevos conocimientos sobre la naturaleza de los anillos de Saturno. Crédito de la imagen: NASA/JPL/SSI

«Saturno proporciona un maravilloso laboratorio natural de cómo puede evolucionar la nebulosa protoplanetaria», dijo Spilker.

Los científicos de Cassini también notaron cómo la misión Cassini ahora ha superado la misión «Equinox» y ahora se encuentra en otra extensión de la misión llamada misión Solstice, que mantendrá la nave espacial en funcionamiento hasta 2017.

Spilker compartió cómo a medida que se acerca el final de la misión, podrían probar algunos movimientos más arriesgados, como intentar volar entre el anillo D de Saturno o dirigirse a la atmósfera superior de Saturno para «estudiar cosas nuevas sobre el planeta mismo, para el final de la misión».

Fuente: webcast de la reunión de DPS

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