Una estrategia para que Mars Insight Lander vuelva al negocio de la perforación: cielo y telescopio

El brazo robótico de Insight ha descubierto el «topo» del módulo de aterrizaje mientras la NASA y los ingenieros aeroespaciales alemanes trabajan para que vuelva a perforar.

HP3 recortado
El brazo robótico de Insight ha movido hacia atrás el HP3, exponiendo el topo y el agujero que ha excavado en la superficie de Marte.
NASA/JPL-Caltech

El vuelo espacial es difícil, y perforar en un mundo alienígena es aún más difícil. Pero esta semana, tenemos buenas noticias: la NASA ha completado la primera etapa para hacer que el pico de detección de calor de Mars Insight, conocido como el «topo», vuelva a funcionar. El topo se atascó en febrero pasado y ha estado tomando un respiro durante los últimos dos meses. El primer paso en la nueva estrategia de la NASA: agarrar el paquete de despliegue y quitarlo del camino para ver exactamente lo que está sucediendo.

«Hemos completado el primer paso en nuestro plan para salvar al topo», dice Troy Hudson (NASA-JPL) en un reciente presione soltar. “Todo el equipo está eufórico porque estamos mucho más cerca de hacer que el topo se mueva nuevamente”.

Visión
La cámara de ojo de pez de Insight registra los movimientos del brazo robótico del módulo de aterrizaje a medida que mueve la estructura de soporte hacia atrás para revelar el topo debajo.
NASA/JPL-Caltech

Excavando en Marte

Insight aterrizó en la región Elysium Planitia de Marte el 26 de noviembre de 2018, acompañado por el primer conjunto de satélites pequeños interplanetarios, MARCO-A y MARCO-B de Mars Cube One, que registraron el descenso de Insight a la superficie marciana.

El módulo de aterrizaje Insight, una misión dedicada a la ciencia geofísica, desplegó su paquete de propiedades físicas y flujo de calor (HP3) en la superficie marciana utilizando un brazo mecánico el 4 de febrero de 2019. El 28 de febrero, comenzó la perforación a través del topo, un pico mecánico diseñado para perfore 5 metros (16 pies) de profundidad en el regolito marciano. El problema surgió aproximadamente una semana después, el 7 de marzo, cuando la espiga atada se estancó a solo 12 pulgadas (30 centímetros) por debajo de la superficie marciana. El topo debe alcanzar una profundidad mínima de 3 metros para operaciones científicas útiles. El topo está actualmente atascado en un ángulo de unos 20 grados con respecto a la vertical.

HP3Concepción artística del topo martillando la superficie de Marte.
DLR

HP3 está diseñado para detectar el calor que emana del núcleo de Marte, datos que ayudarán a los científicos planetarios a modelar la estructura interior del planeta.

Los planes de la NASA requerían levantar el paquete HP3 para dar a los ingenieros una mejor vista del topo y su progreso hasta el momento. Esta maniobra no estuvo exenta de riesgos: por ejemplo, si el brazo saca el clavo del suelo mientras levanta la estructura, no puede volver a colocar el topo en el suelo.

Los ingenieros primero sospecharon que una roca había bloqueado el topo, pero las pruebas de laboratorio ofrecieron otra opción. El topo perfora utilizando la fricción de la tierra suelta que fluye a su alrededor para contrarrestar su propia acción de retroceso. Los ingenieros sospecharon que la falta de fricción estaba causando que la punta de martilleo simplemente rebotara en su lugar.

Se realizaron pruebas de laboratorio en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, con un «gemelo» Insight trabajando en material similar al suelo marciano, en el llamado jardín de marteTambién se realizaron pruebas en el Centro Aeroespacial Alemán (DLR), que había desarrollado y construido el paquete HP3 para la misión Insight.

Descubrir el agujero abierto por el topo y observarlo bien el pasado fin de semana proporcionó una confirmación inicial de las sospechas de los ingenieros: el topo ha cavado un pequeño hoyo a su alrededor en la tierra inesperadamente suelta, lo que hace que rebote en lugar de cavar. hacia abajo.

«Las imágenes que regresan de Marte confirman lo que hemos visto en nuestras pruebas aquí en la Tierra», dice Mattias Grott (DLR) en una reciente presione soltar. “Este suelo cohesivo se está compactando en las paredes a medida que el topo martilla”.

A continuación, el equipo quiere ver más de cerca y usar una pequeña pala en el extremo del brazo mecánico del módulo de aterrizaje para presionar el suelo alrededor del hoyo, permitiendo que el topo recupere la tracción y continúe excavando. Y, aunque el brazo no puede agarrar el topo para reposicionarlo, podría, si fuera necesario, empujar contra la punta en un esfuerzo por lograr que continúe perforando.

El topo está diseñado para apartar pequeñas rocas del camino, y el lugar de aterrizaje y el área de despliegue para el paquete HP3 se seleccionaron teniendo esto en cuenta. En el peor de los casos, el topo choca contra una gran roca sumergida justo debajo de la superficie marciana, lo que sería un duro golpe después de un viaje de millones de kilómetros. O tal vez el sitio estaba demasiado bien seleccionado: el equivalente a una trampa de arena marciana que ofrece poca fricción para el topo.

Insight también está ocupado realizando otros experimentos científicos. El sismómetro del módulo de aterrizaje registró su primer Marsquake el 6 de abril de 2019, junto con otro evento sísmico más grande el 22 de mayo con un Marsquake de magnitud 3.0.

Actualizaremos esta publicación a medida que se desarrolle la historia.

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